Læsetid: 6 min.

Himlen er grøn og skoven er blå

17. august 1998

På eventyr i Amazonjunglen med etnobotanikerne Richard Evans Schultes og Tim Plowman i Wade Davis' fremragende bog om regnskovens hemmeligheder

ETNOBOTANIK
Dybt i Amazonjunglen ligger floden Sucumbíos som en naturlig grænse mellem Ecua-dor og Colombia. I marts 1942 rejste den unge amerikanske etnobotaniker Richard Evans Schultes op af floden for at lære om Kofán-indianernes brug af planter.
Kofán-indianerne havde på dette tidspunkt haft meget lidt kontakt med omverdenen. De få missionærer, soldater og opdagelsesrejsende, der havde mødt Kofán-indianerne, var generelt blevet fyldt med frygt og afsky. En opdagelsesrejsende skrev at disse "indianere er medfødt grusomme" og efter at have levet et år blandt dem var han "fyldt med væmmelse over deres dyriskhed".
Han tilrådede andre rejsende at bringe så lidt baggage, at man kunne medbringe flere rifler.
Schultes rejste som altid ubevæbnet og havde ikke planer om at omvende deres sjæle. Han var botaniker og respekterede indianernes viden om planter. Schultes blev derfor accepteret af
Kofán-indianerne.
Hver morgen samlede han planter med stammens shaman (medicinmand) og tilbragte eftermiddagen med at se shamanen tilberede planterne til forskellige miksturer.
Aftenerne tilbragte Schultes som aktiv deltager i de indfødtes ritualer. På denne måde stiftede han bekendt-skab med den stærkt hallucinerende drik yagé, som shamaner bruger til at kontakte åndernes verden for at kunne helbrede den syge.
Yagé er et bark-udtræk fra en lian, der kan give en blanding af opkast og diarré, hvis man indtager det alene. Men blander man for eksempel med et udtræk fra lianen chagropanga, opnås en stærk hallucinatorisk effekt uden maveproblemer.
Der findes titusindvis af forskellige lianer i Amazonjunglen, så hvordan har indianerne lært at finde disse komplicerede kombinationer af forskellige planteudtræk? spørger forfatteren, tv-værten og etnobotanikeren Wade Dawis i hans medrivende bog om Schultes og hans elev Tim Plowman.
Den normale videnskabelige forklaring er forsøg-fejl-metoden, men i virkeligheden ved etno-botanikere meget lidt om, hvordan indianerne har gjort deres opdagelser.
Et problem med denne forklaring er, at tilvirkningen af en mikstur ofte involverer komplicerede procedurer, der tilsyneladende ikke har nogen mening i sig selv.
Tag for eksempel pilegiften curare, som er dødbringede når den bringes i kontakt med blodet via en pilespids. Indianerne benytter en kompliceret procedure til at fremstille giften, der til slut sættes på pilespidserne. Det besynderlige er, at giften er uskadelig, hvis man drikker den. Hvordan har indianerne fundet ud af at denne substans er giftig ved kontakt med blodet via muskelvæv? Som så mange andre af indianernes opdagelser kan man ikke forklare fremkomsten alene ved forsøg-fejl-metoden.
Indianerne har naturligvis deres egne kosmologiske forklaringer om hellige planter fra maver på slanger og om miksturer tilberedt af jaguarer.
Indianernes metafysiske idéer kan ikke udskilles fra deres botaniske viden. Verden er et magisk sted, hvor alt levende er besjælet. Indianerne opdeler og navngiver derfor verden på anderledes vis.
Således lærte Schultes, at for indianerne er himlen grøn og skoven er blå. Skovens løvtag beskytter alt liv og himlen derover, der sjældent ses, er blot endnu et beskyttende lag for alt levende mod intetheden.

Marihuana og marihuana
Richard Evans Schultes tilbragte en periode på 14 år med at indsamle over 25.000 planter i nord-vest delen af Amazonjunglen. Han vendte siden hjem til Harvard og blev professor ved universitetets botaniske museum.
Schultes var således med til at definere etnobotanik som en videnskab, der indsamler indfødte folks viden om planter og indsamler disse til senere studier og mulige dyrkning. Etnobotanik består dermed af grundige observationer af planter og mennesker. På denne måde kommer etnobotanikeren derfor helt tæt på de indfødte med alle de komplikationer, som dette kan give.
Etnobotanik er hermed om noget en interdisciplinær videnskab, der kræver evner fra en lang række videnskaber som for eksempel antropologi, arkæologi, biologi, botanik, farmakologi, kemi,
lingvistik, psykologi og økologi.
Oven i disse akademiske evner kommer evner som eventyrlyst og diplomati. Det kan derfor ikke undre, at Schultes fik mange studerende, der fulgte hans eksempel og rejste ud for at lære fra indfødte folk og deres planter.
Schultes havde selv pådraget sig forskellige tropesygdomme som besværliggjorde større ekspeditioner, og i stedet sendte han sine studerende ud. Han anbefalede altid at prøve de indfødtes euforiserende og hallucigeniske planter. Schultes holdt strengt på individets ukrænkelige frihed og var i en periode berømt for at hjælpe Harvard-studerende, der var kommet i uføre for marihuana-rygning. Ved hjælp af et spidsfindigt taksonomisk argument hævdede Schultes gladeligt fra vidneskranker, at den anholdtes marihuana var forskellig fra den som loven forbød. Først henimod 60'ernes slutning og med den stadig mere udbredte brug af euforiserende midler ændrede man loven til at omfatte alle underarter af marihuana. Men da var Schultes allerede legende på Harvard.

Planter og mennesker
Etnobotanik er naturligvis ikke blot videnskaben om naturlige euforiserende midler, men er først og fremmest videnskaben om samspillet mellem planter og mennesker som grundlag for vores historie og kultur.
Planter bruges overalt i verden til en lang række formål: til at spise, til at helbrede og som byggematerialer.
Polynesiske skibe er for eksempel bygget af palmetræ, og da store dele af udveksling og migration mellem befolkninger er sket ved hjælp af sådanne skibe, kan planter dermed siges at have haft en afgørende indflydelse på verdenshistorien.
Planter har også haft afgørende betydning ved deres helbredende egenskaber og må siges at danne grundlag for medicinalindustrien. Selv i dag indeholder mindst hver fjerde lægeordinerede medicin aktive ingredienser fra en plante. For nylig fandt man således et molekyle, prostratin, fra et træ fra Samoa, der har vist sig at være aktivt i bekæmpelsen af HIV-1-virus.
Coca-planten er et godt eksempel på en plante, som på godt og ondt har været afgørende for en hel verdensdel. Tim Plowman, der uden tvivl var Schultes' dygtigste studerende, brugte over 10 år på at spore coca-plantens tidlige forløbere. Coca-planten blev formodentlig domesticeret for over 7.000 år siden i Andes-bjergene. Med tiden blev den af afgørende betydning for store kulturer som Inka-riget, hvor den blev betragtet som en hellig plante. Indianere tygger coca-bladene, der foruden en mildt opkvikkende virkning har afgørende ernæringsmæssig betydning ved at have et højt vitamin- og mineral-indhold.
Men fra coca-planten fremstilles kokain, og derfor har USA erklæret krig mod dens dyrkning og forsøgt at forhindre indianerne i at dyrke deres hellige plante. Ifølge Wade Davis er det et absurd forehavende, der dybest set handler om indianernes kulturelle aktivitet. Tager man coca-planten fra indianerne, ødelægger man deres sjæl.
I Wade Davis' medrivende bog One River får vi historien om to usædvanlige etnobotanikere: Richard Evan Schultes og Tim Plowman. Vi følger hvordan de begge stædigt forfulgte deres lidenskab til planter og mennesker gennem utrolige strabadser og hvordan de sejlede op af floden mod strømmen for at afdække skovens hemmeligheder.
Læs først One River for et fabelagtigt eventyr og læs dernæst om etnobotanik som videnskab i Michael J. Balick og Paul Alan Cox' Plants,
People, and Culture fra tidsskriftet Scientific Americans fine serie af videnskabsbøger.
One River er dedikeret til Tim Plowman, som døde som 45-årig i 1989. Richard Evans Schultes er blevet en gammel mand, men lykkeligvis er der andre der følger floden op mod strømmen og vender hjem med afgørende nyt om skovens helbredende kraft - før det måske er for sent for altid.

*Wade Davis: One River. Explorations and Discoveries in the Amazon Rain Forest. New York: Touchstone. $16.00
*Michael J. Balick & Paul Alan Cox: Plants, People, and Culture. The Science of Etnobotany. New York: Scientific American. $20.00

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Der er ingen kommentarer endnu