Læsetid: 5 min.

En giftig historie om en varm kartoffel

15. februar 1999

Havde dr. Arpad Pusztai rotter på loftet, da han i august kaldte gensplejsede kartofler farlige? Eller havde han ret og blev derfor offer for konspiration mellem industrien og et industriafhængig forskningsinstitut?

"En farce" skrev det velrenommerede videnskabelige tidsskrift New Scientist den 22. august sidste år.
Farcens årsag var den indtil da lige så velrenommerede britiske proteinforsker, den i dag 68-årige Arpad Pusztai fra det regeringsstøttede Rowett Research Institute i Aberdeen.
Pusztai, der har 35 års erfaring og 240 videnskabelige artikler bag sig, blev den 10. august verdenskendt, da han på et britisk tv-program - og midt under en pr-kampagne til 1,4 millioner pund fra gensplejsningsselskabet Monsanto - trådte frem og fortalte, at fodringsforsøg på Rowett-instituttet med gensplejsede kartofler havde ført til vækstforstyrrelser og skader på immunsystemet hos laboratorierotter.
Vild panik. Her var det første videnskabelige vidnesbyrd om, at gensplejsede afgrøder måske kan føre til alvorlige sundhedsskader, hvis de bliver spist af mennesker. Arpad Pusztai efterlod på tv ingen tvivl om sin bekymring.
"Vi bliver forsikret, at dette er absolut sikkert, og at vi ikke kan tage skade af at spise det. Men hvis jeg i dag fik valget, så ville jeg ikke spise det," sagde han.
Miljøorganisationer og oppositionspolitikere var prompte på banen med udsagn om frygt for gensplejsede afgrøder og kritik af Blair-regeringens kontrol med området.
"De nye sundhedsoplysninger er stærkt bekymrende og viser, at vi er blevet forsøgskaniner i et gigantisk eksperiment," sagde de liberale demokraters miljøordfører Norman Baker.
Mens miljøgruppen Friends of the Earth forlangte et øjeblikkeligt forbud mod gensplejsede fødevarer.
To dage senere styrtede dr. Pusztai fra medieberømmelsens tinde til vanære og udstødelse af det gode selskab. I en pressemeddelelse fra ledelsen af hans eget institut hed det den 12. august, at "ledelsen i morges fratog dr. Pusztai ethvert ansvar for forskning, der på disse områder foretages ved instituttet, i Storbritannien og på europæisk basis. Dr. Pusztai vil nu trække sig tilbage fra instituttet."

Ufærdige forsøg
Skandalen var, ifølge Rowett-ledelsen, at de omtalte forsøgsresultater om fodring med gensplejsede kartofler overhovedet ikke eksisterede.
Dr. Pusztai havde fortalt offentligheden, at han havde fodret rotter med kartofler, der havde fået indsat et gen fra en bønneplante, som styrer produktionen af det giftige protein concanavalin A. Kartofler med en sådan gift-egenskab skulle selv kunne forsvare sig mod skadedyrsangreb.
I virkeligheden, meddelte institut-ledelsen, forelå der kun data fra forsøg, hvor rotter havde spist almindelige kartofler med concanavalin A tilsat direkte til foderet. Altså ingen gensplejsning. Og da concanavalin A er et giftigt protein, var der i sig selv intet overraskende i, hvis rotter tog skade af at æde det.
De faktisk gennemførte gensplejsningsforsøg i Arpad Pusztais afdeling omfattede kartofler tilsat et vintergæk-gen, som producerer en beslægtet proteingift kaldet GNA, men resultaterne af disse forsøg forelå ikke, da dr. Pusztai gik på tv, fortalte institut-ledelsen.
"Farce," skrev New Scientist, Monsanto hoverede over usagligheden hos gensplejsnings-kritikerne, og den før så velrenommerede proteinforsker blev på få timer en ikke-person.
Derefter blev alt tavshed. Monsanto fortsatte sine pr-kampagner, miljøorganisationerne dukkede hovedet, og Arpad Pusztai kom på medierne sorte liste.

Til undsætning
Indtil forleden. Som lyn fra en klar himmel bragte det britiske dagblad The Guardian i fredags en liste over 21 fremtrædende forskere fra Storbritannien, Europa, USA og Canada, som i et fælles memorandum erklærer, at dr. Pusztais forskning er i orden, at han han ret i sin bekymring over de gensplejsede afgrøder, og at han bør rehabiliteres i den videnskabelige verden og den brede offentlighed.
Stort postyr igen.
"Dr. Pusztais resultater skaber - som minimum - mistanke om, at gensplejsede fødevarer kan skade immunsystemet," udtalte én af de 21, medicineren Ronald Finn, tidligere formand for the British Society of Allergy and Environmental Medicine.
Labour-politikeren Allan Simpson gik lørdag på banen og forlangte - ligesom miljøorganisationen Greenpeace og de konservatives leder William Hague - en tænkepause for brugen af gensplejsede afgrøder. De største britiske detailhandelskæder anmodede regeringen om at handle øjeblikkeligt for at fjerne grundlaget for en mulig forbrugerpanik, der vil kunne føre til milliardtab i fødevareindustrien.
Herhjemme greb fødevareminister Henrik Dam Kristensen i går stafetten med udtalelser til Politiken om, at der er brug for kritiske gen-forskere, som kan danne modvægt til de multinationale selskaber - mens Enhedslistens Keld Albrechtsen gjorde sit ved at bebrejde ministeren, at han og hans eksperter ikke tog dr. Pusztais forskning alvorligt allerede i august.

Rehabiliteret
Flere af de 21 forskere har igennem flere måneder arbejdet på at trænge til bunds i sagen om den britiske proteineksperts forskning og fyring, ligesom han selv har arbejdet videre med sine forsøg.
Anstrengelserne har nu bragt frem i offentligt lys, at et firemandsudvalg, nedsat af Rowett-instituttet efter Pusztais fyring, i oktober konkluderede, at proteinforskeren havde gennemført korrekte fodringsforsøg med gensplejsede kartofler indeholdende genet, der muliggør produktion af giftproteinet GNA. Ifølge udvalget gav forsøgsresultaterne imidlertid ikke grundlag for påstanden om væksthæmning eller andre skader på rotterne.
Rowett-chefen, der fyrede dr. Pusztai, professor Philip James, har imidlertid nu erkendt, at firemandsudvalget kun havde adgang til de data, der forelå, før dr. Pusztai gik på tv i august. Udvalget har ikke haft adgang til præparater af rotternes indre organer, som blev færdige efter tv-udsendelsen.
Det har til gengæld Arpad Pusztai selv foruden en ledende patolog ved Aberdeen University, dr. Stanley Ewen. De to har uafhængigt af hinanden og igennem efteråret analyseret videre på rotte-præparaterne, og dr. Ewen kunne i november på et internationalt videnskabeligt møde i Sverige - hvortil Philip James og firemandsudvalgets formand var inviteret, men takkede nej - præsentere en rapport, der på linje med dr. Pusztais egne analyser, dokumenterer klare skadevirkninger på forsøgsrotternes indre organer, efter fodring med de gensplejsede kartofler.
Det er det samlede materiale - Rowett-udvalgets rapport samt dr. Ewens og dr. Pusztais - som en række internationale eksperter nu på eget initiativ har gransket. Og deres konklusion er fredagens memorandum om, at dr. Pusztai grundlæggende har ret og øjeblikkelig bør rehabiliteres.
Midt i den ny mediestorm, hvor politikere igen tages på sengen og fristes til hurtige udtalelser, står to spørgsmål ubesvarede:
Hvorfor blev den højt respekterede Pusztai sparket ud med øjeblikkelig varsel af sin chef på Rowett Institute? Og hvilken relevans har hans tilsyneladende korrekte forskningsresultater egentlig for industriens projekter med gensplejsede fødevarer?
Hvad det første spørgsmål angår går allehånde ubekræftede rygter i forskermiljøet om Rowetts frygt for at miste store forskningsbidrag fra Monsanto og om professor James bekymring for at miste en vigtig rådgiverstilling, som han var stillet i udsigt af regeringen.
Hvad det andet angår er der foreløbig ikke fremlagt oplysninger, der dokumenterer, at industrien overhovedet har planer om at lave gensplejsede kartofler med gener, der laver giftstoffer som de undersøgte. Den gensplejsede majs med den såkaldte BT-gift, som Monsanto for længst har markedsført i USA, er nok nærmest til at påkalde sig fornyet opmærksomhed i den sammenhæng.
Dr. Pusztai står til rehabilitering. Og sagen, han har rejst, står til fornyet kulegravning.

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Der er ingen kommentarer endnu