Læsetid: 6 min.

Maverick-typen fra Arizona

26. januar 2000

Han blev skudt ned over Vietnam. 20 år senere skyder den republikanske præsidentkandidat John Mccain fra hoften

Portræt
PHOENIX - På den gule facade står der med blå bogstaver: Veteraner fra Oversøiske Krige, afdeling 3513, i Arizona.
Indenfor i den flade, lavstammede bygning er stemningen ganske uformel og hyggelig. Et par ældre herrer og to midaldrende kvinder sidder omkring en usædvanlig lang bar. To damer er ved at stille fade med fiskehamburger og farseret kylling på et langt bord. Ude i lokalet sidder tre mænd, godt op i alderen, og snakker lavmælt.
Stedet kunne være en hvilken som helst klub. At det nu ikke er tilfældet, fremgår af en række malerier på væggene. De forestiller scener fra nogle af det 20. århundredes krige. Der er beskrivelser fra 2. Verdenskrig, Korea-krigen, Vietnam, ja selv fra den nylige Golf-krig.
Det mest uhyggelige billede viser en kampscene fra Vietnam. En død soldat er næsten begravet i mudderet, hans arme og ben stikker ud, mens amerikanske G.I.'s styrter forbi.
"Jeg var der selv," siger en venlig stemme.
Maleren og Vietnam-veteranen Austin Deuel har fået nys om en reporters besøg.
Ærindet er nu ikke krigsberetninger, men historien om en anden Vietnam-veteran, den tidligere flådepilot John McCain, som i dag er medlem af USA's senat og republikansk præsidentkandidat.

Af karsken bælg
Den lille, tætte mand med det hvidglinsende hår er i efteråret og vinteren blevet den amerikanske valgkamps mest omtalte person. Journalister strømmer til hans "Straight Talk Express" bus i New Hampshire, hvor det første primærvalg skal afvikles næste tirsdag, og nyder at møde en politiker, som taler af karsken bælg uden at tænke på meningsmålinger og uden at adlyde sine rådgivere.
McCain har siden sidste sommer afholdt 80 møder med vælgere i New Hampshire, i de sidste par måneder to-tre om dagen. Folk elsker hans direkte og joviale facon. Han svarer på alle spørgsmål og til manges overraskelse kan hans meninger en gang imellem lyde som en demokrats.
I sit parti anses McCain for at være et slags ukontrollérbart missil, hvis kurs og mål ingen tør forudsige. Han er rebellen, der tør modsige de republikanske ledere i Senatet - en krigshelt, som få politikere tør kritisere. Og så er han foran George W. Bush i meningsmålingerne fra New Hampshire...
"Sidste gang jeg stemte i et præsidentvalg, var i 1964. Det var på Barry Goldwater," nævner krigsmaleren Austin Deuel (udtales som duel på dansk).
Barry Goldwater, konservativ republikaner fra denne ørkenstat kaldt Arizona, tabte med et brag til demokraten Lyndon B. Johnson. Et par år senere tog Austin Deuel til Vietnam.
"Siden har jeg været gal på politikerne og på systemet," siger han.

Behov for veteran
Nu stiller John McCain op til Det Hvide Hus og han får Deuels stemme.
"USA har behov for en præsident, som er krigsveteran. Det mindste man kan forlange, er en forsvarsminister, som har været i krig," påpeger maleren.
Millioner af amerikanske krigsveteraner, soldater og officerer er i disse dage fascineret af McCains valgkampagne. Han er én af deres egne - en mand, som blev skudt ned over Hanoi i 1967 og som overlevede 5 1/2 års fængsel i Nordvietnam. McCain har ikke været sen til at forstå, hvor behjælpelige krigsveteraner og tidligere medlemmer af værnene kan blive for hans valgkampagne.
I New Hampshire giver veteranerne en hjælpende hånd med. Det samme sker i South Carolina, hvor der er primærvalg 19. februar. Her i McCains hjemstat Arizona bor 600.000 tidligere medlemmer af værnene. En stor del kæmpede i 2. verdenskrig, Korea og Vietnam.
"Der er ingen tvivl om, at de fleste vil stemme på John McCain i vores primærvalg 22. februar," fortæller John Halstead, der er vicekommandant for Veterans of Foreign Wars i Arizona.

Frokost i Halstead
Halstead er sammen med sin kollega Vincent 'Crash' Rigo kommet til afdeling 3513 for at spise frokost. Begge tjente i Vietnam, Rigo i artilleriet og Halstead på en flyhangar. Hver dag så han jagerfly forlade dækket. Nogle kom aldrig tilbage.
"De fløj gennem en regn af antiluftskyts og så kammerater blive skudt ned. Dét oplevede McCain som pilot. Han bliver en præsident, som kan tænke klart under pres," siger Halstead.
Den unge McCain, hvis far og farfar var højtstående officerer i den amerikanske flåde, blev skudt ned. I sin biografi 'Faith of My Fathers' fortæller senatoren, at han brækkede begge arme og et ben ved katapultens udløsning, mistede bevidstheden og vågnede op, da han med sin faldskærm landede i en sø nær Hanoi.

En hård negl
Med sit tunge udstyr sank piloten fem meter ned i vandet, inden han ved hjælp af sit raske ben kunne sparke sig op til overfladen. Men uden arme kunne han ikke spile sin redningskrans op. Han sank igen. Efter to flere forsøg lykkedes det at udløse mekanismen med tænderne. Så blev han samlet op af nordvietnamesiske soldater.
Som krigsfange blev McCain slået og torteret af sine vogtere. Medfanger gav ham næsten nul chance for at overleve. Efter nogen tid opdagede vietnameserne, at han var søn af øverstkommanderende for USA's flåde i Europa - et værdifuldt bytte, som kunne bruges til anti-amerikansk propaganda. Bortset fra et tilfælde afviste den unge krigsfange under tortur at indfri sine vogteres krav.
"McCain er støbt af et specielt materiale," mener Vince Rigo.

Altså en hård negl.
Som politiker kan han være barsk. Det er rygtet i Senatet.
"McCain er et godt menneske, men også lidt ustabil," insinuerer forhenværende republikanske senator Alan Simpson.
Hans modstandere i partiet har søgt at sprede budskabet, men holder sig nu tilbage af frygt for et folkeligt bag-slag. En status som krigshelt beskytter John McCain.
Manden har utvivlsomt temperament. Her i Arizona - det gamle Vilde Vesten - er politik ikke ligefrem praktiseret af krystere. Fintfølende folkevalgte som den republikanske guvernør Jane Dee Hull er ofte blevet udsat for skældsord fra senatoren, når hun vælger sin egen selvstændige kurs.
Sammen med flere andre republikanske toppolitikere i Arizona støtter guvernør Hull McCains rival til Det Hvide Hus - George W. Bush. Det er højst usædvanligt. Normalt kan en præsidentkandidat regne med opbakning fra partieliten i sin hjemstat.
"I mine meningsmålinger står Bush og McCain lige i Arizona med hver 25-30 pct.," fortæller Bruce Merrill, professor i medier på Arizona State University.
"En forklaring er, at repu-blikanske vælgere anser Bush for at have en større chance for at slå en demokratisk modstander. Bush planlægger også at bruge to-tre mio. dollar på tv-reklame i Arizona og er så småt startet. Det beløb svarer til halvdelen af McCains likvide beholdning for hele valgkampen."
Den manglende opbakning fra statens toppolitikere skader også McCains kandidatur. "Guvernør Hull er meget populær her, så det hjælper ikke John, at hun kritiserer ham for at være hidsig og kommanderende," fortæller Grant Woods, én fremtrædende moderat republikansk politiker i Arizona.
Woods kan selv nogle usmigrende anekdoter.
"Som rådgiver for McCain i ti år havde vi et fantastisk forhold. Han er den bedste chef, jeg har arbejdet for. Ingen militær disciplin på kontoret. Men da jeg med hans støtte stillede op og blev valgt til Arizonas justitsminister, forventede han, at jeg adlød ordrer," fortæller Woods, der vil søge at blive valgt til næste guvernør.

Brød sammen
De to mænds venskab brød sammen, da Woods som justitsminister indledte undersøgelser af McCains nære allieret, guvernør Fife Symington. Anklagen stod på korruption.
"Det var bedrøvende at opleve, at politik er vigtigere end venskab for John. Det undrer mig stadig," fortæller Woods.
Guvernør Symington måtte gå. Woods forlod politik i en periode. I 1998 stillede to republikanere og en demokrat op til posten som justitsminister. Den ene republikaner var støttet af Woods, den anden af McCain.
"McCains rådgivere arbejdede for hans kandidat til posten og brugte beskidte metoder mod min allierede. Han blev i en tv-spot beskrevet som en kriminel. Det var helt under bæltestedet. Jeg forstår simpelthen ikke, at McCain kan gå ind for den taktik."
I New Hampshire kender vælgerne naturligvis ikke til den side af den folkekære republikanske præsidentkandidat. I stedet hører de ham tale om sundhedsforsorg, fattige amerikanere og en korrupt valgmaskine fordærvet af penge. Hvem er denne McCain egentlig? En dybt konservativ eller en midtsøgende progressiv politiker? En populist?

Næste artikel i en serie om præsidentvalgets kandidater: McCain - Barry Goldwaters efterfølger.

Følg disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk,
seriøs og troværdig.

Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her