Læsetid: 3 min.

Myten Jacob Riis på film

Danskerne ved for lidt om den dansk-amerikanske fotograf, der med sine billeder af fattige indvandrere vakte New Yorks rige til dåd i 1890’erne. Zentropa tager udfordringen op
22. marts 2001

Hat
NEW YORK – Danskerne ved for lidt om præstesønnen Jacob Riis fra Ribe, der i et anfald af ulykkelig kærlighed forlod sit fædrende land i 1870 og trods usle vilkår i New York blev til en berømt fotograf og social pioner i Amerika.
Det mener den dansk-amerikanske instruktør Robert Fox. I disse dage er han med et filmhold fra Zentropa Real – filmselskabets dokumentarafdeling – i New York og omegn for at lave en dokumentarfilm om den i New York berømte dansk-amerikaner, om hvem der er blevet skrevet flere bøger og masser af artikler gennem årene.
Socialt boligbyggeri og flere parker er opkaldt efter Riis. I New York-bydelen Queens holder Jacob Riis Settlement fanen højt for dansk-amerikanerens vision om social velgørenhed. Hver dag serverer huset 500 ældre afro-amerikanere et varmt måltid mad; om eftermiddagen sysselsætter personalet lige så mange skolebørn, der ellers risikerer at komme galt afsted på byens gader.
I gymnasier i New York er hans bog How the Other Half Lives stadig del af det faste pensum. Ikke så få nutidige amerikanske journalister er blevet inspireret af Jacob Riis’ sociale engagement som kriminalreporter for New York Tribune i 1880’erne og hans opsigtsvækkende billeder af de usle forhold, som nyankomne immigranter levede under i kvarteret Lower East Side.

Hvem var Jacob Riis?
Men hvem var denne præstesøn egentlig? »Jacob Riis’ store bedrift var at bruge ny teknologi – en blitz lavet af magnesium – til at trænge ind i de mørke steder (i New Yorks slumbyggeri red.) og vise, hvordan folk levede,« mener filminstruktør Robert Fox.
Derfor er arbejdstitlen på Zentropas dokumentarfilm Flash of a Dream – altså meget genialt og løst oversat til dansk, Et Glimt af en Drøm.
En filminstruktør kan naturligvis ikke frasige sig en vis grad af identifikation med det emne eller den person, han ønsker at skildrer. I dette tilfælde har Robert Fox en amerikansk far, der engang viste ham rundt i New York, hvorunder sønnen fik lejlighed til at se storbyens mindre luksuøse sider.
»Jeg er på en måde splittet mellem dansk og amerikansk kultur. Efter min mening arbejder kulturer enten med eller mod hinanden. For mig symboliserer Jacob Riis og hans arbejde et møde mellem to kulturer – den danske og amerikanske. Han tog dansk kultur med over til Amerika og brugte det positivt i sit arbejde,« siger Fox.

Ikke for sukkersødt
Det er måske ikke let at finde belæg i kilderne for den påstand. Riis kom til USA i 1870 og måtte lige som andre europæiske indvandrere leve nogle år i dyb fattigdom i New Yorks slumkvarterer, inden det lykkedes ham at træde ud i lyset. Denne erfaring må have sat sine spor og ansporet danskeren til at gøre noget for at formidle ’virkeligheden’ videre til New Yorks anden halvdel – de velbeslåede bysbørn, der levede en afsondret tilværelse.
Er det udtryk for en specifik dansk eller blot medmenneskelig følsomhed?
I sin tale på Nytorv i juli 1997 nævnte præsident Bill Clinton forbigående Jacob Riis’ arbejde for de nedtrådte som et lysende eksempel på Danmarks internationale sociale engagement. »Det inspirerede mig,« erindrer Robert Fox.
Flere dansk-amerikanske forretningsfolk i New York er dybt engageret i Jacob Riis-huset i Queens og har rejst 55.000 dollar til filmprojektet. »Jeg ville ikke have givet fem flade øre, hvis det var nogle røde filmfolk, der var ude på at vise hjemløse på gaden,« udbryder Peter Flinch, en dansk-amerikansk investor.
»Vi skal have en nutidig reference med. Det skal heller ikke være for sukkersødt,« insisterer Robert Fox.
Den en time lange film vil blive vist på dansk tv og i biografer. Så kan dansken selv vurdere, om de skal være stolte over Jacob Riis. Hans gravsten nær Boston er anonym, men myten lever videre. Jacob Holdt – der fulgte i Riis’ fodspor med sine Amerikanske Billeder i 1970’erne – er efter sigende ved at forberede en bog om Jacob Riis.

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Der er ingen kommentarer endnu