Læsetid: 3 min.

Medalje-affære klistrer til John Kerry

Den demokratiske præsidentkandidat har svært ved at mane historier om hans indsats i Vietnamkrigen i jorden
24. august 2004

Amerikanernes valg
BOSTON – For John Kerry er det historien, der ikke vil gå væk og som truer med at undergrave hans centrale argument over for de amerikanske vælgere: At krighelten fra Vietnam er bedre udrustet end præsident George W. Bush til at føre krig mod den islamistiske terrorisme.
Efter næsten en uge på avisernes forsider dominerede krontroversen om John Kerrys hædersmedaljer endnu engang i går amerikanske mediers dækning af præsidentvalgkampen. Og det gjorde affæren også over weekenden – til demokraters fortrydelse og republikaneres glæde.
Fra Bush-kampagnens synspunkt kunne en marginal gruppe krigsveteraners angreb i tv-reklamer på Kerrys krigsindsats næppe være faldet på et mere belejligt tidspunkt. Præsidenten er nede i meningsmålingerne efter en succesrig demokratisk partikongres. Han har stærkt behov for et boost i ugen op til den republikanske partikongres i New York, som starter på næste mandag.
For Kerry-kampagnen kommer kritikken af hans hidtil uangribelige krigsheltestatus på et uheldigt tidspunkt. Den demokratiske kandidat har kun kort tid til at tilbagevise angrebene, inden Bush dominerer mediedækningen under partikongressen i næste uge og måske vinder fremdrift i meningsmålingerne i midten af september – seks uger inden valgdagen 2. november.
»Dette er et afgørende øjeblik for John Kerry,« siger Dan Payne, medierådgiver for Kerrys senatskampagne i 1996. »Han burde være gået til modangreb langt tidligere. De vidste jo, at den lille gruppe krigssveteraner planlagde at gå i luften med deres tv-reklamer i august – lige efter demokraternes kongres.« »Nu er det ved at lykkes Bush-kampagnen at neutralisere Kerrys farligste våben mod præsidenten – nemlig hans modige indsats og medaljer fra Vietnam-krigen. Hvis det virker, vil Bushs sølle indsats under krigen som pilot i civilforsvaret, der pjækkede, ikke længere være et minus,« forudser Payne.
Nogle meningsmålinger viser allerede, at den første tv-reklame produceret af den Kerry-fjendtlige veterangruppe ’Swiftboat Veterans for Thruth’ har skadet demokraten. Den seneste CBS News-måling giver Kerry 46 pct. mod 45 pct. af stemmerne til Bush. To uger tidligere førte han med 48 pct. mod 43 pct. Kerrys støtte hos krigsveteraner er svundet ind.
I den første af to bebudede tv-reklamer hævder flere krigsveteraner, at Kerrys bronze- og sølvmedalje for heltemodig indsats var ufortjente, fordi hans patruljebåd ikke kom under beskydning, da han reddede en menig soldat, som var faldet overbord. Ifølge reklamen blev han heller ikke såret under aktionen. Kerry skal også have dræbt en ubevæbnet civil teenager, som han antog for en Vietcong-guerilla. Amerikanske aviser og nyhedsstationer har stort set påvist, at gruppens påstande er løgn og bagvaskelse af Kerry. Ingen af dem var øjenvidner til de to slag i 1969, som Kerry blev hædret for. Derimod har øjenvidner fra hans besætning på patruljebåden samt den øverstkommanderende for en anden båd involveret i et af de to slag – bekræftet hans udlægning.

Mediernes lakmusprøve
Ledende skikkelser i anti-Kerry gruppen er desuden blevet taget i at modsige sig selv. Flere af dem har tidligere rost Kerrys indsats. Hvad der tilsyneladende støder dem, er Kerrys kritik af Vietnamkrigen efter sin hjemkost til USA i 1969 og især hans påstand, at amerikanske soldater opførte sig brutalt mod civilbefolkningen. Det er i øvrigt udtalelser, Kerry senere har lagt afstand til.
Den Kerry-fjendlige gruppe består af 250 veteraner fra Vietnamkrigen og anføres af John O’Neill, der overtog ledelsen af Kerrys patruljebåd efter hans hjemsendelse.
Kerrys tidligere kampagnerådgivere Dan Payne husker O’Neill. »Under Kerrys første valgkamp i 1972 hyrede Nixon og republikanerne O’Neill til at tilsværte ham. Hver gang Kerry stillede op, var O’Neill der. Nu hævder Bush-kampagnen, at de ikke har kontakt med O’Neills gruppe. Det er helt til grin,« siger Dan Payne.
Gruppen bebudede flere måneder i forvejen, at den planlagde et fremstød mod Kerry. Det blev ikke taget særligt alvorligt af kandidaten og hans rådgivere. Men de undervurderede, hvor let det er at sprede løgnagtige påstande i et amerikansk medielandskab med nyhedshungrende kabel-tv stationer, konservative radioværter og internettet. Selv om den første reklame kun er blevet vist på tv i tre stater, antages det, at halvdelen af alle vælgere har hørt om den.
I 1972 blev O’Neills påstande negligeret af de traditionelle medier og døde derfor ud. Mediekritikere anser den verserende affære for at være en lakmusprøve på, hvorvidt aviser og tv lever op til deres pligt – og afslører løgnen og sætter dens budbringere i skammekrogen. Det er ikke en let opgave, når snebolden er blevet til en lavine. Kerry holdt i går et heldagsmøde med sine rådgivere for at finde en vej ud af labyrinten.

Følg disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk,
seriøs og troværdig.

Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her