Læsetid: 3 min.

Fremsynets mand

Alan Cutler har skrevet en af de bedste Niels Stensen-biografier siden 1885! Nu er den her i dansk oversættelse
25. marts 2006

Hvorfor opgav Niels Stensen pludselig en blændende videnskabelig karriere og blev præst? Hvad var han for et menneske? Var han størst som anatom, som geolog eller som katolsk præst?

Dykker man ned i historien om den danske videnskabsmand og teolog Niels Stensen, begynder spørgsmålene at svirre. Han er en besynderlig og tankevækkende figur i dansk og europæisk videnskabshistorie. En skarpsindig og fremsynet iagttager af naturfænomener, der midt i livet fortrak til en ydmyg og asketisk gudsdyrkelse.

I en ny biografi om Stensen eller Steno, som han også kaldes der nu er blevet oversat til dansk, sætter den amerikanske geolog Alan Cutler særligt fokus på Stensens geologiske arbejde.

Cutlers biografi er den første på dansk, der grundigt og fagligt velfunderet beskriver Stensens betydning for geologien som videnskab. Stensen bliver regnet for grundlæggeren af den moderne geologi. Som en rød tråd gennem biografien følger Cutler Stensens geologiske grundsætninger - som han fremsatte i hovedværket De solido i 1669 - og sætter dem ind i en større videnskabshistorisk ramme.

Stensen påviste, at de fossiler, som han fandt i de toscanske bjerge, stammede fra fortidige organismer, og at de var meget, meget ældre end de 6000 år, som biblens skabelsesberetning pegede på. Skallerne blev ikke dannet på stedet, sådan som mange samtidige forskere mente.

Stensen var et beskedent menneske. Han var diskret med sine konklusioner og samstemte dem med Biblens tolkning. Måske vidste han selv, hvor revolutionerende hans iagttagelser var, måske ikke. I hvert fald skulle man være forsigtig med at sætte sig op mod Biblens ord, det havde retssagen mod Galilei og hans nye verdensbillede vist nogle årtier forinden.

Cutler afdækker hele den videnskabshistoriske debat om strandskallerne og skabelsen med faglige og psykologiske nuancer og fine pædagogiske kvaliteter.

Stensens religiøsitet

Niels Stensen var polyhistor, dvs. en forsker, der arbejdede med mange forskellige videnskabsgrene på samme tid. Han udmærkede sig inden for anatomi, geologi og teologi. Stensen var rundet af den lærdomstradition, som går forud for specialiseringen og de skarpe grænser mellem fa-gene, som vi kender i dag. Den første danske bog-biografi om Stensen udkom i 1865.

Siden er der udkommet 15-20 biografier om ham af forskellig grundighed, divergerende religiøs indfarvning og varierende skarphed i helteportrættet.

Da Stensen var på toppen af sin videnskabelige karriere, ændrede han pludselig kurs. Inden for få år konverterede han til katolicismen, opgav sin videnskabelige karriere, blev præsteviet og nedsatte sig som katolsk biskop og præst.

De sidste år af sit liv levede han i dyb askese, en næsten selvpinende tilværelse.

Alan Cutlers bog er fin og interessant, fordi forfatteren søger at afveje og foretage en upartisk vurdering af det delikate spørgsmål om Stensens religiøsitet og hans konversion til katolicismen, som glødende har optaget de fleste af Stensens tidligere biografer.

Perspektivrig

Stensens kursskifte har delt fortolkerne af hans liv og arbejde i to lejre. Skribenter med et katolsk udgangspunkt på den ene side og protestantiske skribenter på den anden. Kun ganske få Stensen-fortolkere har et afvejet syn på Stensens skift fra videnskaben til religionen, heriblandt historikeren A.D. Jørgensen, som skrev en velbalanceret og indsigtsfuld biografi om Stensen i 1885.

Videnskabsmanden

Jørgensen var protestant, men i modsætning til flere af efterfølgerne søgte han at forstå Stensens liv som en helhed, snarere end en forfaldshistorie.

I de seneste år er det især historikeren Sebastian Olden-Jørgensen, der med sit katolske udgangspunkt har fremvist et nuanceret blik på Stensen i en række mindre artikler.

Amerikaneren Alan Cutler skriver sig ind i denne række af perspektivrige forståelser af den spændende forskerfigur fra 1600-tallet. Cutlers biografi er en af de bedste på dansk siden A.D. Jørgensens biografi fra 1885! Desværre er den barberet for præcise kildereferencer.

Men Cutler er velorienteret i både danske og internationale kilder og har netop det internationale blik på Stensen som geologisk videnskabsmand, der skal til for at hæve ham op over de nationale konflikter, som Stensen ofte ses i lyset af: Hvorfor afsvor han sig den lutheranske tro? Hvorfor blev han ikke tilbudt en lærestol ved Københavns Universitet?

Cutlers biografi er ikke bare en god kilde til Stensen, men også en spændende fortælling om det danske og europæiske intellektuelle klima i 1600-tallet.

Alan Cutler: Steno. En biografi om anatomen og præsten Niels Stensen, der løste gåden om strandskallerne på bjergtoppene. Oversat fra engelsk af Werner Svendsen. Gyldendal. 264 sider, 275 kr. ISBN 87-02-03578-2.

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Der er ingen kommentarer endnu