Læsetid: 3 min.

Mirakuløs kur på vej mod malaria

Forskere i génmanipulation har fundet en ny og billig metode til masseproduktion af det effektive malariamiddel artemisinin. Det betyder, at millioner af børn kan undgå malariadøden
Malaria er en af de store globale dræbere med 2,7 millioner dødsofre om året. Malaria-parasitten er en lille encellet organisme (protozo), der lever som parasit i mennesker og én bestemt myggeart med navnet Anopheles.

Malaria er en af de store globale dræbere med 2,7 millioner dødsofre om året. Malaria-parasitten er en lille encellet organisme (protozo), der lever som parasit i mennesker og én bestemt myggeart med navnet Anopheles.

Kjeld Olesen

16. juni 2008

Hvert år dør millioner af børn verden over af malaria, men nu er der håb om, at denne uhyrlige og vedvarende tragedie kan stoppes ved hjælp af en ny teknik til fremstilling af et medikament, der bygger på gamle kinesiske lægeurter, som første gang blev taget i anvendelse for over 2.000 år siden.

Forskerne bag fortæller, at det nye medikament bliver det første produkt, som er fremstillet ved hjælp af en farmaceutisk proces, der kendes som 'syntetisk biologi', hvor génmanipulerede mikrober, præpareret med kunstige kromosomer eller såkaldte 'genkassetter', bliver dyrket i gigantiske gæringsbassiner.

Tanken er at gøre det muligt at fremstille medikamentet i tilstrækkeligt store mængder i et enkelt gæringsapparat, og perspektivet er, at det inden for to år vil kunne lade sig gøre at dække behovet for alle de 500 millioner mennesker i verden, der lever i farezonen for at blive smittet med malaria-parasitten - en såkaldt encellet protozo overført af myg - og vel at mærke gøre det til en tiendedel af prisen på de eksisterende malariamidler.

Medicinen kaldes artemisinin og er fremstillet ved udtræk af den kinesiske urt artemisia annua (på dansk kinesisk malurt, red.), som vides at have været brugt i Kina som malaria-medicin allerede i det 2. århundrede f. Kr.

Artemisinin fremstilles allerede, men processen, hvori det udtrækkes fra tørrede blade og blomster, er meget omstændelig, hvilket gør behandlingen alt for dyr for flertallet af verdens malaria-syge, der er fattige mennesker i udviklingslande.

Tre mio. ofre om året

Mellem en og tre millioner mennesker dør hvert år af malaria, og af dem er de 90 procent børn under fem år. Og de, som overlever, plages af anfald af smerte og feber fra, hvad der er blevet betegnet som en af verdens værste kilder til lidelser.

Den nye metode til produktion af artesimin går ud på at indføre omkring et dusin syntetiske gener i gærceller, som derpå dyrkes ved at lade dem gære med sukker.

De tilførte genkassetter kontrollerer de biokemiske reaktioner eller overgangsveje, som fører frem til dannelse af et forstadie-kemikalie, artemisin-syre, som derpå konverteres ad kemisk vej til det endelige og effektive middel, artemisinin.

Ved at producere artemisinin i levende gærceller bliver det muligt at ændre på den biologiske struktur og dermed være forberedt på eventuelt fremtidige varianter af artemisinin-resistent malaria.

Forskerne håber, at produktionen af en semi-syntetisk form for artemisinin i industrielt omfang vil kunne lade sig gøre ved at anvende en bioreaktor på størrelse med et tre etagers højhus.

Dette vil kunne nedbringe prisen for en behandling til under en kr., hvad der vil gøre det til det på én gang billigste og mest effektive malariamiddel på markedet.

Professor Jay Keasling fra University of California i Berkeley vurderer, at en så lav pris og en udbredt anvendelse af det semisyntetiske middel vil kunne hjælpe millioner af malariasyge direkte og samtidig undergrave markedet for forfalsket artemisinin, som både forøger risikoen for resistens og har ringe medicinsk effekt på malariasyge.

"Det er vores ønske, at medicinen skal være billig og tilgængelig for dem, der behøver den og beskyttet imod misbrug," siger professor Keasling.

"Processen kan minde meget om ølbrygning," forklarer han, "men går ud på at tænde 12 gener samtidig i de genmanipulerede gærceller og kontrollere deres output, så det er i balance med den metaboliske overgang, der fører til dannelse af artemisinin."

Bill Gates betaler

Forskningsprojektet, der er muliggjort af en donation på 42,6 millioner dollar fra Bill and Melinda Gates' Foundation vil blive omsat til industriproduktion af det franske selskab Sanofi-Aventis, som forventer at have en bioreaktor klar i Europa i 2010.

Bioreaktoren vil få et rumfang på mellem 50.000 og 100.000 liter og vil løbende producere medikamentet i tilstrækkelige mængder til at behandle de 500 millioner mennesker, som hvert år smittes med malaria.

At producere semisyntetisk artemisinin i industrielt omfang vil også ødelægge forretningen for de spekulanter, som har hamstret store lagre af den vilde plante, hvad der har ført til en firedobling af priserne, siden artemisinin første gang kom på markedet som effektiv malariabehandling i 2004.

"Vi kan banke priserne helt i bund og reducere omkostningerne yderligere over tid." I modsætning til andre antimalari-midler siges behandling med artemisinin at være næsten 100 procent effektiv i forhold til at afbryde malariaparasittens livscyklus i den menneskelige organisme.

© The Independent og InformationOversat af Niels Ivar Larsen

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Der er ingen kommentarer endnu