Læsetid: 3 min.

Metangas på Mars tyder på udenjordisk liv

De massive faner af metangas på den røde planet kan vanskeligt forklares uden at antage, at der er biologisk liv, mener de forskere, der har gjort det opsigtsvækkende fund. Det er i givet fald liv på et primitivt mikroorganisme-niveau
De massive faner af metangas på den røde planet kan vanskeligt forklares uden at antage, at der er biologisk liv, mener de forskere, der har gjort det opsigtsvækkende fund. Det er i givet fald liv på et primitivt mikroorganisme-niveau
19. januar 2009

NASA-forskere bekræftede torsdag, at de har opdaget lange faner af metangas, som stiger til vejrs i atmosfæren på Mars - et tegn på, at der meget vel kan leve ekstraterrestriale mikrober dybt under overfladen af Den Røde Planet.

En detaljeret analyse af Mars' atmosfære foretaget ved hjælp af teleskoper på Jorden har afsløret tre aktive såkaldte hotspots på den nordlige halvkugle af planeten. Disse producerer omkring 19.000 ton metangas. Det svarer omtrent til, hvad der udledes fra et større underjordiske metangasdepot på Jorden.

Allerede for fire år siden meddelte videnskabsfolk fra Det Europæiske Rumagentur, at de ud fra analyser af prøver indsamlet af rumfartøjet Mars Express havde konstateret mulige tegn på forekomster af metan.

De seneste NASA-data udrydder enhver tvivl om tilstedeværelsen af gasarten på Mars. Perspektivet er opsigtsvækkende, da dette kan vise sig at være det første utvetydige tegn på liv uden for Jorden.

"Mars er aktiv. Planeten rummer naturgas - metan - og hvad der er mere afgørende, disse forekomster varierer i tid og rum," siger astronomen Michael Meyer fra NASA's Mars-program.

Vanddamp

Metan nedbrydes kemisk i det strålingsgennemtrængte miljø på Mars og forsvinder på få århundreder. Forskerne forestiller sig, at det sandsynligvis bliver løbende frigivet fra jorden fra en eller to kilder - enten som følge af geologiske aktiviteter eller som et biprodukt af livsformer.

Selv om gassen kan produceres af geologiske processer, er der kendte aktive vulkaner på Mars. Og det rejser den forjættende mulighed, at gassen frembringes biologisk af mikrober, der lever under overfladen.

Forskerholdet, der ledes af Michael Mumma fra NASA's Goddard Space Flight Center i Greenbelt i Maryland, konstaterede "kraftige udslip" af metan blandet med vanddamp på den nordlige Mars-halvkugle i 2003.

"Dette er den første definitivt dokumenterede udledning af metan på Mars og den første endelige lokalisering, hvorfra gassen slipper ud," siger dr. Mumma.

I en undersøgelse, som har omfattet 90 procent af Mars' overflade og som har strakt sig over en periode på tre år, har forskerne endvidere konstateret stærke udslip af metan i 2006 på det tidspunkt af året, hvor dagen på Mars er lige så lang som planetens nat.

"Før 2003 endte alle søgninger efter metangas med et negativt resultat. Siden da har tre grupper rapporteret forekomster af metan," forklarer forskerne, hvis undersøgelse er offentliggjort i det netop udkomne nummer af videnskabstidsskriftet Science.

Mikrober i varmt vand

"Det mest fascinerende spørgsmål vedrører oprindelsen af metan. Den metan, vi har opdaget, er af ukendt alder. Dens oprindelse kan være meget gammel, men også af nyere dato. Vi efterforsker begge mulige oprindelser - geokemisk og biologisk - men foreløbig er vi ikke nået til enighed," skriver forskerholdet i Science.

En mulighed er, at metanen produceres af Mars-mikrober, som lever tilstrækkeligt dybt til, at der må findes underjordisk vand. Nede på det niveau kan de leve af den brint, der dannes, når vandmolekylerne splittes fra hinanden, sammen med kuldioxid, der kan fungere som en kilde til kulstof og producerer metan som et spildprodukt.

Lisa Pratt, en geobiolog fra Indiana University, betegner de seneste resultater som ekstremt spændende.

"Tiden er inde. Der er nu god fornuft i, at vi udforsker Mars og leder efter en livsform, der afgiver metan," siger hun.

Briten Fred Taylor, der er professor og chef for afdelingen for atmosfærisk, oceanisk og planetarisk videnskab på Oxford University, deler denne vurdering.

Han pointerer, at det er vanskeligt at forklare, hvordan forureningsfaner kan komme til syne på bestemte steder på bestemte tidspunkter, hvis de ikke har nogen biologisk kilde.

© The Independent og Information

Oversat af Niels Ivar Larsen

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Der er åbenbart andre steder der pruttes end i æteren her på jorden ;-) Sidste gang nyheden om liv på mars blev noget så grundigt overfortolket, var noget med spiralformede bakterier, fundet på antaktis. Hvis man finder spiralformede genstande på mars, der udsender metangas vil jeg åbne det ene øjenlåg ;-)

Spændende.
Så vidt jeg ved (men jeg er ikke biolog) er alle kendte methandanneden bacterier aerobe, dvs. de skal have adgang til ilt. Chemolithotrope bacterier, som lever fint i anaerobe miljøer, er så vidt jeg ved, ikke methanothrope, men det kan selvfølgelig være en ny variant speciel for Mars eller uopdaget på jorden.

"Mars-bakterien" (og det kan endnu vise sig at være rigtigt !) eller rettere sporene af den, blev fundet i meteorit ALH84001, som er samlet op i Antarktis.
"How Life Began, Evolution's Three Geneses" af Alexandre Meinesz, Univ.Chicago Press ISBN 978-0-226-51931-9 giver et spændende, let læst overblik for ikke-biologer - og fortæller også lidt om "The ALH84001 Affair". Atheneum Boghandel har haft den som hyldevare før jul.

Korrektion: Jeg vrøvler om methanen, Methan-"spisende" bakterier kræver ilt, methandannende bakterier er ofte anaerobe. Så det kan sagtens være rimeligt med methandannende bakterier dybt under overfladen. Det er tidligt søndag morgen! Beklager

Javist er det spændene... Jeg må nok alligevel indrømme, som inkarneret sci-fi læser, at jeg har fået min andel af sjove historier. Hvad ang. forsteningerne af de spiralformede bakterier fra antarktis, så blev de vist meget hurtigt udråbt som det endelige bevis på marsliv. Min første reaktion var derimod at mine antenner vibrede i skepsis, hvilket nok er et generelt kendetegn for mig, når sådanne udsagn kommer fra forskere med forståelig ønsketænkning.

Hans Jørgen Lassen

"et tegn på, at der meget vel kan leve ekstraterrestriale mikrober dybt under overfladen af Den Røde Planet"

Ja, de kan da vel for pokker dårligt være intraterrestriale!

Det virker, som om den artikel er skrevet med hovedet under armen.

Bjarne F. Nielsen

Det skulle være rigtigt nok, at Marsbakterier så må danne metangas i iltfattige omgivelser, som der netop er på Mars. De mulige bakterier er vel anaerobe, men det er svært at forestille sig, de nedbryder andet organisk materiale.

Således som det er tilfældet for metandannende
bakterier på Jorden. Det sker også ved optøning
af tundra i Sibirien og Nordamerika, hvor inde-frosset materiale, mest planter, nedbrydes under frigivelse af metangas. Den er også en drivhusgas.

Det var i 1996, at Bill Clinton holdt en presse-konference om fund af fossile bakteriedannelser
i Mars-meteoritter, som var landet på Jorden.

Fundet af tegn på liv var sensationelt. Det var kun et spørgsmål om tid, så ville sonder på Mars kunne fastslå med sikkerhed, at planeten i det mindste havde haft liv i sin fortid. Men få uger senere måtte alt dementeres. Som alle de forrige gange, hvor planeten så alligevel viste sig at være stendød.

Også jeg har svært ved igen at tro på håbefulde
tegn på liv på Mars.

Nu skal man lige huske på at hele nordhalvkuglen af Mars mere eller mindre er en stor impact krater. Det eksisterer meget lidt viden hvad der ramte, hvad det havde med sig og hvilke følger det havde.