Læsetid: 4 min.

Paul Samuelson har formet millioner af studerendes billede af økonomien

Billede ét i Samuelsons lærebog – udsendt i 19 oplag og på 41 sprog – viser økonomien som en lukket evighedsmaskine. Efter det følger matematikken som økonomiens ’naturlige sprog’
Paul Samuelsons hovedværk, lærebogen Economics, udkom første gang i 1948 og er siden opdateret og genudgivet 18 gange

Sofie Holm Larsen

11. oktober 2018

Da Paul Samuelson var barn i Chicago sidst i 1920’ernes USA, stod der i faderens bibliotek en hel reolhylde med klassiske videnskabelige værker, heriblandt Adam Smith’s The Wealth of Nations.

»Det faldt mig aldrig ind at gå til den hylde, opdage hvad der stod på den og trække netop den bog ud. Så jeg var en blank tavle, intet var skrevet på mig, indtil den bestemte morgen (…) Jeg havde ingen planer om at bevæge mig ind i økonomien,« har Samuelson fortalt.

’Den bestemte morgen’ var dagen i 1932, hvor han for første gang, som opvakt gymnasieelev, fik lov at overvære en time på University of Chicago. Timen handlede om Thomas Malthus’ teorier om økonomi og befolkningsvækst, og fra den dag var den unge Samuelson solgt til økonomien.

»Jeg blev født den mandag morgen, den 2. januar kl. 8.00,« lyder hans egen genfortælling.

Langt senere, i 1990, vendte den ældre Paul Samuelson, nobelpristager i økonomi, tilbage til billedet af det unge menneskes bevidsthed som en blank tavle, tabula rasa, der kan præges.

»Den første lille prægning (the first lick, red.) er den privilegerede med sin påvirkning af begynderens tabula rasa på det mest letpåvirkelige tidspunkt,« skrev han.

»Jeg er ligeglad med, hvem der skriver nationens love – eller formulerer dens avancerede aftaler – så længe jeg kan få lov at skrive dens økonomiske lærebøger.«

Global – og kontroversiel – bestseller

Dét gjorde Paul Samuelson. Hans pædagogiske hovedværk, lærebogen Economics, udkom første gang i 1948 og er siden opdateret og genudgivet 18 gange, senest i 2009, hvor Samuelson døde. Med over fire mio. solgte eksemplarer på 41 sprog er den angiveligt den mest solgte økonomiske lærebog nogensinde. Så Samuelsons afgørende bedrift kan siges at være hans prægning straks fra start af millioner af vordende økonomer verden over. På godt og ondt.

Den første udgivelse fandt sted i begyndelsen af Den Kolde Krig, og Samuelson blev som keynesiansk økonom angrebet af konservative kredse i USA for at være kommunist.

Paul Samuelson

  • 1915-2009
  • Beskrev sig selv som ’cafekeynesianer’

I dag kritiseres Economics retrospektivt af økonomer uden for mainstream – f.eks. den grønne britiske økonom Kate Raworth – for gennem alle udgaver at indlede med den figur, the Circular Flow Diagram, som Samuelson var den første til at tegne, og som præsenterer det økonomiske system som et lukket kredsløb, hvor pengene til evighed flyder mellem forbrugere og producenter.

I diagrammet findes ikke nogen tilførsel udefra af energi og råstoffer og intet afløb i form af affald, forurening, drivhusgasser. Selve det civile samfund, hvori de økonomiske aktiviteter udfolder sig, er også fraværende i diagrammet.

Dette billede er det første, nye økonomistuderende møder via lærebogen, deres ’præanalytiske vision’, som Samuelson selv kaldte det, af hvad økonomien er.

»Der er absolut ingen omtale af den levende verden. Ingen omtale af ubetalte forældres arbejde. Ingen omtale af de fælles goder. De studerende får stadig denne tænkemåde, dette billede af hvad økonomien er, proppet ind i hovederne via lærebogen,« siger Kate Raworth.

Matematik som økonomers sprog

Da Paul Samuelson, fra 1940 tilknyttet Massachusetts Institute of Technology, fik Nobelprisen i økonomi i 1970, var det ikke så meget for lærebogen som for at have »udviklet statisk og dynamisk økonomisk teori og aktivt bidraget til at hæve niveauet for analyse i økonomisk videnskab«.

Formuleringen dækker over, at Samuelson bidrog afgørende til at sætte økonomiske ideer og teorier på matematiske formler. Matematik var for ham »det naturlige sprog for økonomer«, og på et tidspunkt skrev han om økonomkollegerne, at de havde praktiseret »mentalgymnastik i en særlig depraveret form«, og at de var som »højt trænede atleter, der aldrig havde løbet et løb«.

Hvis man kun udvikler og diskuterer ideer og hypoteser og ikke tester dem i matematisk form, vil man aldrig for alvor forstå, hvad økonomien handler om, mente han.

Samuelsons videnskabelige hovedværk, Foundations of Economic Analysis, »bidrog mere end nogen anden enkeltbog til at sprede den matematiske revolution i økonomien«, er det blevet sagt.

Han var også den, der introducerede dén af de mange konkurrerende økonomiske skoler efter Keynes, der kaldte sig ’den neoklassiske syntese’, og som stræbte efter at forene den keynesianske model for makroøkonomi med den neoklassiske mikroøkonomi. Denne neoklassiske syntese dominerer stadig den mainstreamøkonomiske tænkning.

Samuelson var ikke som den samtidige neoliberalist og monetarist Milton Friedman nogen stærk fortaler for det frie marked, men troede på værdien af politisk indgriben for at sikre beskæftigelsen.

Paul Samuelson, der kaldte sig selv ’cafékeynesianer’, døde som 94-årig efter en livslang arbejdsindsats, der bl.a. resulterede i 388 videnskabelige artikler. Han blev af magasinet The Economist beskrevet som »den sidste af de store økonomiske generalister«.

Anbefaling: Se interview med Paul Samuelson i 2007, to år før hans død, på MIT’s historiske hjemmeside Infinite History

Serie

Vi tager økonomien tilbage

Økonomien er taget fra os. Vi forstår den ikke og har ikke magt over den. Og når vi ikke forstår økonomien, kan vi ikke stille dem, der har magten over den, til regnskab – endsige forandre den.

Seneste artikler

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

  • Hans Ditlev Nissen
  • Katrine Damm
  • Eva Schwanenflügel
  • Kurt Nielsen
  • Torben K L Jensen
Hans Ditlev Nissen, Katrine Damm, Eva Schwanenflügel, Kurt Nielsen og Torben K L Jensen anbefalede denne artikel

Kommentarer