Nyhed
Læsetid: 3 min.

Carsten Niebuhrs liv og levned

Carsten Niebuhrs søn skrev en meget oplysende biografi om sin far, hvor handefinerer ham som en af de sidste europæere, der endnu kunne se orienten uden at instrumentalisere det ind i en europæisk magtkultur
Kultur
13. december 2004

Kort efter Carsten Niebuhrs død i 1815 skrev hans søn en kort og meget oplysende biografi om ham.
Om hans opvækst som bondesøn i Ditmarsken, om hans uddannelse til ingeniør, om den store orientrejse, og om det lange efterliv som landskriver i hjemegnen, hvor han samtidig udgav sin rejseberetning fra Arabien og andre omkringliggende lande.
Sønnen, der skrev om sin berømte far, gjorde selv karriere, som nationalbankdirektør, som ambassadør og som professor, og bag skildringen af farens eventyrlige liv, gemmer der sig også en skildring af de egenskaber og dyder, der muliggjorde al denne fremgang og lykke, både for faren og sønnen.
Rejsen til Arabien fandt sted fra 1760 til 1767. Forberedelserne var grundige, kurser i arabisk og astronomi, selve rejsen gik fra København først til Marseille, derfra til Smyrna og Konstantinobel, videre til Egypten, og derfra til Yemen, Arabien, Indien, Persien, Tyrkiet og tilbage gennem Centraleuropa.

Den yderste afholdenhed
Med sig havde han en botaniker og en geograf, og under hele rejsen foretog rejseholdet opmålinger og beskrivelser af de egne, de gennemrejste, samt tegninger af mindesmærker, indskrifter, ikke mindst i Persepolis. Under rejsen døde alle ledsagere af sygdomme som pest og dysenteri, og Niebuhr selv led af tungsindighed, som "europæere sædvanligvis gribes af i de varme zoner", som sønnen skriver.Farens mirakuløse overlevelse forklarer han med hans "yderste afholdenhed". Niebuhr levede af risafkog og brød, han satte sig selv på streng diæt, og dette nøjsomme liv, som han var vant til fra Ditmarsken, beskyttede ham mod overdrev, luksus og forfald. Disse principper er ligeledes grunden til, at man i København ved hans hjemkomst undrer sig såre meget over de usædvanligt lave omkostninger til rejsen, som jo blandt andet skyldtes, at det meste af rejsegruppen døde undervejs, men også at Niebuhr betalte en del af omkostningerne af egen lomme.

Et borgerligt geni
Der er ikke kun tale om underdanighed hos Carsten Niebuhr over for den danske konge og regeringen, men også om en borgerlig selvbevidsthed, som sønnen hele tiden fremfører, når han noterer, at faren afslog et tilbud om at blive adlet.
Han ville være borger, opdagelsesrejsende, landskriver, og bruge sine erfaringer fra rejserne til at offentliggøre artikler i internationale tidsskrifter, i Frankrig og især England, som var hans foretrukne land i modsætning [Extra linie]til det aristokratiske Frankrig.Samtidig er sønnens skildring af faren også præget af tidsånden omkring nedskrivningen af biografien i 1816, på to måder. Sønnen ser ikke kun faren som en nøjsom borger, men som et borgerligt geni, han ser ham som en fuldgyldig repræsentant for den europæiske oplysningstid, og sammenligner ham med Lessing, Winckelmann og Klopstock, der også fik støtte fra Danmark. For det andet ser sønnen også farens rejse og hele hans holdning til orienten som en modsætning til senere ekspeditioner. Det gælder først og fremmest Napoleons berømte felttog til Egypten i 1798, der af Edward Said gøres til det første eksempel på vestens italesættelse af orienten; og ifølge sønnen var han overbevist om, at med franskmændene kunne og ville der ikke komme nogen frelse.

Et lille kunstværk
I slutningen af sin biografi karakteriserer sønnen farens måde at opleve orienten på, som konkret, og opfattet med sanserne: "Indholdet skulle være sandt, og den enkelste form var den, han holdt mest af". Dermed definerer han ham som en af de sidste europæere, der endnu kunne se orienten uden at instrumentalisere det ind i en europæisk magtdiskurs. Det er tankevækkende, at han i den sammenhæng nævner Göethe som et forbillede for faren, for samme holdning til orienten finder man jo i hans næsten samtidige digte Vest-østlig divan, der blev skrevet som en reaktion på napoleonskrigene.
Den danske udgave af biografien er forsynet med flere kobberstik fra Carsten Niebuhrs rejseberetning, og er i sig selv et lille gedigent kunstværk, en nydelse at læse, og betragte side for side.

Barthold Georg Niebuhr: Carsten Niebuhrs liv. 108 s., 198 kr., illustreret med kobberstik fra Carsten Niebuhrs Rejseberetning fra Arabien og Andre omkringliggende Lande. Oversat af Anette Petersen. Forlaget Vandkunsten

Følg disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk,
seriøs og troværdig.

Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her