Læsetid: 6 min.

Kaos på the Kop

Nedtur. Den internationale finanskrise har ramt Liverpool FC, der er fanget i både økjonomiske og spillemæssige problemer. Redningsmanden er måske eneherskeren i Dubai
26. januar 2008

"Though he may have won all the battles/we had all the good songs," synger Tom Lehrer i The Folk Song Army.

Og nogenlunde det samme kan tilhængerne på Liverpools legendariske endetribune sige, nu, hvor de er gerådet i åben krig med klubbens amerikanske ejere. Muligvis vinder pengemændene fra USA krigen, men The Kop har fået føjet nye hits til sit allerede omfangsrige bagkatalog.

"They don't care about Rafa/They don't care about fans/Liverpool Football Club is in the wrong hands," lød det fra lægterne, da Liverpool spillede hjemmekamp mod Aston Villa i sidste weekend og dermed gav tilhængerne deres syn på den strid, der har accel-lereret i de seneste uger, og som har bragt ejerskabet og fremtiden for en af de mest vindende klubber i Europa i spil blot 11 måneder efter, at Tom Hicks og George Gillett under dramatiske omstændigheder erhvervede sig aktierne i Liverpool FC.

Den lykkelige tid

Som ved dissekeringen af alle forliste forhold er det også i dette tilfælde svært at pege på præcist, hvornår tingene begyndte at køre skævt mellem de amerikanske milliardærer og klubben på Merseyside. Det kan dog fastslås, at den første tid var lykkelig: De titelhungrende fans modtog de to amerikanere som frelsere, og især blev der gjort meget ud af, at Hicks og Gillett købte Liverpool FC uden at optage et stort lån og læsse rentebyrden over på klubben, sådan som milliardæren fra Florida, Malcolm Glazer, gjorde, da han for et par år siden finansierede overtagelsen af Manchester United.

Hicks og Gillett brugte deres egne formuer - samt lånte midler, som de selv kautionerede for - til at erhverve aktierne i Liverpool FC, og da de samtidig forsikrede alle journalisterne om deres respekt for Liverpools strålende fortid og deres forståelse for nødvendigheden af at foretage de investeringer for at kunne sikre klubben en lige så strålende fremtid, var stort set alle fans af the reds solgt. Man oplevede endda, at visse fans lod Stars and Stripes vaje over Anfield ved nogle af klubbens hjemmekampe sidste forår.

Den første åbne konflikt indtraf dog hurtigt, nemlig den 24. maj ved et pressemøde, der blev holdt i Athen dagen efter Champions League-finalen mellem Liverpool og Milan. Liverpools træner, Rafael Benitez, havde tilbragt natten efter det snævre finalenederlag på 2-1 med at vandre hvileløst rundt i den græske hovedstad, og da han mødte op til pressemødet, præget af søvnunderskud og skuffelse, fremsatte han en heftig kritik af amerikanernes langsommelige optræden på transfer-markedet. Benitez mente, at klubbens ejere og den administrerende direktør for længst burde have manøvreret sommerens indkøb på plads, så der kunne handles, så snart transfer-vinduet åbnede, og han frygtede, at Liverpools tøven ville give andre klubber mulighed for at snuppe de spillere, som han havde udset sig.

Klinsmann i sigte

Reaktionen fra den anden anden af Atlanten var dæmpet. Benitez fik lov til at lukke luft ud dagen efter et bittert nederlag. Men da spanieren gentog angrebet i november, kom reaktionen prompte fra amerikanerne: Klap i, og koncentrér dig om at træne holdet.

Hvorvidt Benitez ligefrem blev truet med en fyreseddel står hen i det uvisse, men en kendsgerning er det, at den iltre spanier lige siden intermezzoet i november har fremtrådt som en mærket mand; hvilket blev yderligere understreget, da Hicks fandt det for godt at fortælle pressen, at Liverpools ejere havde kontaktet den tidligere tyske landstræner, Jürgen Klinsmann og forhørt sig om, hvorvidt han ville være interesseret i at overtage trænerjobbet, hvis Benitez skulle forsvinde fra Anfield.

Hicks har efterfølgende forklaret, at henvendelsen til Klinsmann, udelukkende skulle betragtes som et forsøg på at sikre sig, at klubben havde en afløser parat, hvis Benitez skulle blive fisket af Real Madrid - hvad der med jævne mellemrum går rygter om i den engelske sportspresse - men det må alligevel betragtes som en uhørt underminering af spanierens position i Liverpool, at klubejerne kontakter potentielle afløsere, mens han stadig sidder i jobbet. Det er imidlertid ikke kun på trænerfronten, at Liverpool oplever turbulente tider. Klubben er også blevet fanget i den internationale kreditkrise, der har sat hele ejerskabet på spil. Omdrejningspunktet er det nye stadion, som de røde har brug for, hvis de skal kunne følge med Manchester United og Arsenal i fremtiden. På Old Trafford og Emirates Stadium er der plads til henholdsvis 76.000 og 60.000 tilskuere, og derfor indkasserer de to klubber langt større entre-indtægter end Liverpool, der spiller for omkring 45.000 på Anfield. Af samme grund har det længe stået klart, at klubben har brug for en ny hjemmebane, og i efteråret fremlagde Hicks og Gillet et grandiost udkast til et nyt stadion med plads til 60.000, tegnet af arkitektfirmaet HKS fra Dallas. Finansieringen af byggeprojektet er imidlertid blevet undermineret af den internationale finanskrise, der har gjort de store banker langt mindre risikovillige, og Hicks og Gillett har derfor været nødt til at skrotte deres oprindelige planer og indlede nye forhandlinger med både arkitektfirmaet og bankerne.

Økonomisk nedtur

Amerikanerne har lovet, at de om få dage fremlægger et nyt stadionprojekt, men episoden har alligevel skabt stor tvivl om deres engagement i klubben og oprørt mange tilhængere. Især har det vakt vrede, at Hicks og Gillet i forhandlingerne med deres bankforbindelser, The Royal Bank of Scotland og den amerikanske Wachovia, tilsyneladende har forsøgt at få en låneaftale på plads, der skulle lægge størstedelen af udgifterne for første etape af byggeriet - omkring 3,7 milliarder kroner - over på klubben; altså netop sådan en gæld-sættende manøvre, som de ved overtagelsen af Liverpool FC vandt så megen popularitet på at undlade at foretage.

De er dog blevet bremset i deres forhavende af andre medlemmer af klubbens bestyrelse, og nu arbejdes der på at få en finansieringsaftale på plads, der deler omkostningerne for byggeriet mellem Liverpool FC og ejernes selskab, Kop Investment. Hele forløbet har imidlertid gjort Hicks og Gillett stærkt upopulære, både på tribunerne, i spillertruppen og på direktionsgangen, og det har skabt tvivl om, hvor dedikerede amerikanerne egentlig er til bestræbelserne på at genskabe Liverpool som den førende kraft i engelsk fodbold.

Sheiken prøver igen

Og denne tvivl har Sheikh Mohammed bin Rashid al-Maktoum, enehersker i Dubai, og hans investerings-selskab, Dubai International Capital (DIC), benyttet til at melde sig ind i kampen om klubben igen. Sheikh Mohammed bin Rashid al-Maktoum regnes for at være verdens femte-rigeste mand. Han ejer i forvejen hotelkæderne Jumeirah og Travelodge, 10 procent af aktierne i Daimler Chrysler, havne- og færgedriftsoperatøren P&O og Tussaud's voksmuseer samt en af Londons mest berømte bygninger, Aldelphi på the Strand, ligesom han har købt ejendomme i USA for over en milliard dollars. Og gennem DIC forsøgte han sidste år at erhverve sig Liverpool FC, men tabte til Hicks og Gillett efter en dramatisk budrunde, der først fandt sin vinder natten før, afgørelsen skulle annonceres. Nu forsøger sheiken igen at overtage Liverpool FC, og han har ifølge kilder i Londons finansmiljø allerede budt de to amerikanere 350 mio. pund for klubben, men er blevet afvist. Hicks og Gillett satser på, at Liverpool FC's aktier vil være langt mere værd, når først det nye stadion er blevet bygget. Det forventes dog, at Dubais enehersker inden længe vender tilbage med et revideret tilbud på klubben ved Merseyside.

Og mens pengemændene buldrer i kulisserne, humper de røde af sted i Premier League. Fire uafgjorte kampe i træk har sendt holdet ud af mesterskabskampen, og de mistrøstige resultater understreger blot billedet af en klub, der er i krise på alle fronter: Spillerne vinder ikke kampene, træneren lever på lånt tid, tilhængerne er i åben revolte og ejerne stifter kæmpe gæld på klubbens vegne.

Et håbefuldt efterår har udviklet sig til endnu a winter of discontent på Merseyside.

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Der er ingen kommentarer endnu