Læsetid: 5 min.

På skinner ind i fortiden

Togrejse. En tur med Easter Orient Express er en luxusrejse, der genopliver en tid, hvor togrejser var anderledes og flottere end i dag. Men også inde i wagonen trænger den nutidige virkelighed sig på
Stop. Det meste af landskabet skal opleves fra togvinduerne, men enkelte stop bliver det til undervejs, hvor den rejsende kan gå på opdagelse.

Stop. Det meste af landskabet skal opleves fra togvinduerne, men enkelte stop bliver det til undervejs, hvor den rejsende kan gå på opdagelse.

Edwin Veloo

16. januar 2009

I 1974 rejste Paul Theroux gennem Asien, hvilket resulterede i bogen The Great Railway Bazaar: "Lige siden min barndom har jeg sjældent hørt et tog køre forbi og ikke ønsket, at jeg var på toget." Theroux' rejse foregik med en lang en række køretøjer, for i 1974 fandtes Eastern & Oriental Express, som forbinder Singapore og Bangkok, endnu ikke.

Når alt går efter planen, følger E&O-ekspressen den malaysiske halvø og tager sine passagerer med på en rejse gennem Sydøstasiens koloniale fortid.

Det føles, som om toget altid burde have kørt på denne strækning for at transportere britiske officerer fra dampere i havnen i Singapore til deres nye tjenestesteder i Kuala Lumpur eller Penang, køre forfattere som f.eks. Somerset Maugham ud for at samle eksotiske detaljer til deres fortællinger eller aflevere malaysiske prinser på deres istanas (slotte) efter endt universitetsuddannelse i Storbritannien.

Ligesom i kolonitiden

Alt ved denne rejse peger på ældre tider, hvor en solnedgang over dette hjørne af det britiske imperium var ensbetydende med en whiskysjus på verandaen og obligatorisk omklædning før middagen. Toget er overdådigt og gammeldags dekoreret med messinglamper og paneler af rosentræ. Lokomotivets navn, Mat Sellah, stammer også fra kolonitiden: På malaysisk er det en lettere nedladende betegnelse for 'hvid mand', som er afledt termen for 'gal sømand'.

Men E&O-ekspressen har kun kørt siden 1993, da det første tog foretog rejsen mellem Singapore og den thailandske hovedstad. Tidligere skulle rejsende skifte tog på grænsen mellem Malaysia og Thailand.

Men i løbet af de seneste 16 år er den blevet lige så meget en institution som de hoteller, de rejsende bor på i begge ender af rejsen: Oriental i Bangkok og Raffles i Singapore.

Hovedbanegården i Singapore er den diametrale modsætning til øens Changi-lufthavn. Det føles, som om den er gemt væk, og den henligger i forfald, som om den var blevet overhalet på sin vej mod det 21. århundrede. Bortset fra de omkring 40 passagerer, som ventede på at stige på E&O-ekspressen, var stationen tom. Togpersonalet, som var iklædt grønne og cremefarvede uniformer, der matcher togets indretning, viste os til vores kupeer, hvor lænestole og sofaer om natten kan transformeres til senge. Det ville være urimeligt at forvente for meget plads på et tog, men min 'repræsentationskupe' på knap otte kvadratmeter føltes slet ikke trang. Der var derimod mere beskeden plads i badeværelset og kupeens skab.

Forslugenhedens sejr

Uden stort ståhej forlod toget perronen og passerede henover den diamantformede ø og forbi Singapores baggårde og åbne områder til dæmningen, der fører tog- og biltrafik til Malaysia.

Efter omkring 20 minutter var vi nødt til at stå af for at komme forbi paskontrollen og toldmyndighederne ved den malaysiske grænse. Da vi kom ombord igen, var det tid til en tidlig frokost.

Ligesom ved middagen er der to retter at vælge imellem, og togstewarden tager imod ens bestilling ved afgangen.

Mit første måltid bestod af en porresalat med krabbekød tilsat citrongræs og kirsebær-chutney, kylling i karry på Singapore-maner med grøntsager fra Sichuan-provinsen i Kina og en blommemousse med hindbærsaft på en bretonsk kiksebund. Knap en halv time senere blev teen serveret i min kupé - en kande te med kager og den måske mest perfekte curry puff med krydret fyld i delikat butterdej, jeg nogensinde har smagt. Middagen, som nu var blevet til forslugenhedens sejr over appetitten, bød på flere lækkerbiskener som indbagt gåselever, en skaldyrsoufflé med hummersauce og mos af macadamianødder.

Med stil

Det hele bliver serveret med stil. Tjenere og togstewarder er eksperter i at bakke ind i døråbninger og skabe, når passagerne skal forbi i de lange gange, der forbinder restauranten og baren med læseværelset. Også passagererne er stilfulde. Ifølge togførerens anbefalinger "vil herrer føle sig behageligt tilpas ved middagen iført minimum jakke og slips", hvilket faktisk betyder jakkesæt eller smoking. Begge dele kan virke som lidt for meget i den tropiske varme, men toget har aircondition. Og der er noget ret herligt ved at stå og sludre i den åbne udsigtsvogn med brandy og cigarer, mens toget skyder gennem natten flankeret af skove med gummitræer og oliepalmer. Det mindste man kan gøre er at iføre sig sin hjemmefrakke og butterfly.

Efter de overdådige måltider falder man nemt i søvn, selv om det kan virke, som om ingen har gjort noget ved skinnerne, siden briterne i 1800-tallet anlagde jernbanen gennem den tætte sydøstasiatiske jungle. Og eftersom vi kun er få hundrede kilometer fra Ækvator, er der kun et ganske kort morgengry mellem den mørke nat og den solbeskinnede dag.

Når man tilbringer to dage så tæt sammen, begynder folk faktisk at tale med hinanden. Det er i de fleste tilfælde en fornøjelse. Som enlig rejsende blev jeg spurgt, om jeg ville dele et bord med andre under middagen og blev således den første aften placeret sammen med et charmerende, midaldrende lesbisk par og den anden sammen med en livlig gruppe af kvindelige rejsearrangører fra Australien.

Der var også andre og lidt mere underlige møder. En sen aften stoppede en høj, solbrændt tysk mand på omkring 60 år mig i gangen: "Du ligner min søn," sagde han. Og så begyndte han pludselig at give mig gode råd om, hvordan man har diskrete, udenomsægteskabelige affærer.

Til udgangspunktet

E&O-ekspressen stopper tre gange mellem Singapore og Bangkok. Først et kort stop i Kuala Lumpur, hvor passagererne kun får lejlighed til at beundre den imiterede mauriske arkitektur på hovedbanegården i den malaysiske hovedstad. Andet stop er i Butterworth, havnebyen på fastlandet, hvorfra man kan se øen Penang. Her bliver de rejsende sejlet over strædet for at besøge øen. Det tredje stop er Katchanaburi i Thailand, hvor skinnerne krydser Kwai-floden. Men på grund af de aktuelle spændinger i Thailand, især i de urolige områder i den sydlige del af landet, kan man ikke regne med at nå frem til Bangkoks travle hovedbanegård på de 66 timer, som rejsen ifølge køreplanen skulle vare - eller, som i vores tilfælde, overhovedet.

Toget holdt længere end normalt i Butterworth, hvilket var nok til en tur i cykeltaxa rundt i hovedbyen på Penang, hvor appetitten på turistattraktioner blev vækket af Khoo Kongsi-templet, den britiske kirkegård, som nu er dækket af mos, Fort Cornwallis og øens krydderihaver. Og så fortsatte det nordgående eksprestog mod syd: Som udenrigsministeriets anbefalinger viser, er der endnu mere politisk uro i det sydlige Thailand end i resten af landet, og det blev betragtet som uklogt at krydse grænsen. Så toget kørte tilbage gennem det vestlige Malaysias byer, plantager og ødemarker og krydsede dæmningen, som fører over til Singapore. Det var ikke så meget fra a til b, men snarere fra a til a med E&O-ekspressen.

Da jeg kom hjem igen, hørte jeg tilfældigvis Paul Theroux i radioen: "Luksus er iagttagelsens fjende," sagde han. Måske ville en rejse med E&O-ekspressen ikke passe til hans temperament. Men for os andre, der ikke medbringer notesbøger, men derimod har kufferterne fyldt med godt læsestof - Somerset Maugham og Anthony Burgess' fortællinger fra Asien, Alec Waughs 'biografi' om Bangkok og J.G. Farrels The Singapore Grip - er det en inspirerende rejse. E&O-ekspressen genopliver en tid, hvor togrejser var anderledes og flottere.

©Information og The Independent

Oversat af Mads Frese

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Der er ingen kommentarer endnu