Læsetid: 4 min.

Ingredienserne og Suppen

Kemikeren Philip Ball er sprunget ud som en vor tids bedste videnskabs-formidlere
25. november 2002

Bøger

Philip Ball vover sig ud på glat is i den seneste af to guidebøger om den store kemikers køkken. I den nye bog The ingredients: a guided tour of the elements tager han fat i kokkens basale ingredienser - grundstofferne
Det periodiske system, hvor grundstofferne systematisk ordnes og beskrives i forhold til hinanden, er et af videnskabens største intellektuelle trofæer, og mange andre før Ball har skrevet udførligt om det.
Men Ball er selektiv, han dykker ned i samfundet og kulturen og beskriver elementerne fra en historikers synspunkt. Han fremfører, at »grundstoffernes historie ikke blot er en fortælling om hundrede og lidt forskellige atomer... det er en fortælling om vores kulturelle interaktioner med naturen og sammensætningen af stof.«
Man kan hurtigt forfalde til anekdoter og skrøner på kanten af det sandfærdige i en sådan historisk gennemgang, men om nogen har Ball den rette baggrund for at slippe helskindet igennem. Han er kemiker fra Cambridge University, og har efter en phd-grad fra Bristol University arbejdet 10 år som redaktør på et af verdens højest respekterede videnskabelige tidsskrifter, Nature. Efter at have været med til definere forskningsfronten har Ball nu med flere bøger, tv- og radioprogrammer succés som formidler af videnskab.
Livets to vigtigste grundstoffer bliver i Balls bog guld og ilt.
Guld kan måske for en biolog eller biokemiker virke som et mærkeligt valg, men fra et kulturelt historisk synspunkt er der ikke andre grundstoffer, der har formet vores verden mere.
Den geopolitiske strid om metaller er i dag ændret fra guld til andre sjældnere ingredienser (titanium, zirkonium og thorium), men principperne er de samme, og guld har mange liv på samvittigheden.
Stoffet er alt for blødt til at have haft en funktionel rolle som værktøj og er blevet værdsat alene pga. af dets evne til at bevare sin gyldne blanke overflade. Som handelsvare og senere økonomisk standard imellem nationer bæres man igennem en fascinerende fortælling.
For alkymisterne handlede guld ikke om personlig berigelse, det handlede om videnskabens største bedrift - at gøre guld fra bly. Hvor kom det sjældne element fra? Ball søger i historiske kilder fra de første miner til sagn om visdoms sten og Orientens enhjørningemælk som med rette snilde kunne lave alt, hvad det rørte om til guld. Det er fascinerende at læse en moderne kemikers beretning om de tanker alkyymisterne gjorde sig da de opdagede 'kongevand', der som noget af det eneste kan opløse guld. Opløst guld blev fortyndet, tilsat rosenvand og brugt fra Øst til Vest som mirakelmiddel imod alskens ondskab

Unikke organismer

Det andet vigtige grundstof, ilt, er grundlaget for vores biologi. Ball fortæller historien om, hvordan atmosfærens indhold af ilt er skabt af levende organismer ved fotosyntese. Han beskriver, hvorledes vi levende organismer er så unikke, at selv et giftigt grundstof som ilt ikke kan holde os nede. At vi tværtimod ikke blot har at vænnet os til det giftige stof, men har formået at drage fordel af det ilten og udnytte det i vores cellulære forbrændingsmotorer. Men historien om, hvordan dette fantastisk grundstof blev fundet, er også præget af de intellektuelle strømninger og enkeltpersoners valg. Inden grundstoffet ilt fandt sin plads i det periodiske system måtte der en videnskabelig revolution til, der ændrede videnskabens opfattelse af grundstofferne. Det var den arrogante Lavoisier, der sidst i 1700-tallet endte med at vælte de gamle grækeres idé om, at alt i naturen var sammensat af kun fem grundelementer.
Det er Balls ærinde at sætte grundstofferne i perspektiv i forhold den historiske ramme de blev fundet i og udnyttet - fra hittiternes skarpe jernvåben til amerikanernes atombomber over Hiroshima og Nagasaki baseret på hhv. uran og plutonium. Og selv om den videnskabelige dyds sti er smal, lykkedes det ham at holde sig på den uden at vende tilbage til det holistiske billede, der prægede videnskaben inden Mendelejev fremsatte sit udkast til Det Periodiske System.
Ingredienserne er ikke længere et gebet for kemikerens og alkymistens laboratorium med rygende kolber, bunsenbrændere og destillationsapparater. Grundstofferne er rykket over i fysikernes verden med kæmpestore cyklotroner, der forsøger at skabe nye grundstoffer ved at slå kerner sammen.
I Stories of the Invisible: a guided tour of molecules, fører Ball os helt frem til den moderne kemikers gryder. Her er det sammensætningen af grundstofferne i indviklede kæder og små strukturer man er beskæftiget med.
Med et malende billede af den moderne kemiker som molekylernes murermester tages man med på tur gennem videnskabens fremstilling af mangt og meget fra nanomaskiner til fodboldmolekyler. Ball giver læserne et blændende indblik i den usynlige verden af molekylære forbindelser og reaktioner, men viser også hvor grænsen for vore dages alkymister går og hvordan man med benovelse må beundre naturens egne bygmestre - fra mitochondrier til edderkopper.
Stories of the invisible er en utrolig indsigtsfuld og levende beskrivelse af den moderne kemikers arbejde, der står godt til beskrivelsen i The ingredients af de tidligere tiders søgen efter, hvad verden bestod af.

*'The ingredients: a guided tour of the elements'. Philip Ball, Oxford University Press (2002), 228 sider, 13,99 pund.

*'Stories of the Invisible: a guided tour of molecules', Philip Ball, Oxford University Press (2001), 204 sider, 11,99 pund (7,99 pund i paperback).

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Der er ingen kommentarer endnu