Læsetid: 3 min.

At se er at vide

Evelyn Fox Keller kaster sig ud i at forstå, hvad sand erkendelse er, og hvordan biologiens og fysikkens metaforer nærmer sig så meget, at en ny videnskab er på kanten af at se dagens lys
26. maj 2003

Mandagsbog
Hvad er sandhed? Hvordan ved man, om en videnskabelig erkendelse er sand? Og er der ting, der for evigt vil undslippe vores videnskabelig lup? Det er temmelig store spørgsmål, som Evelyn Fox Keller kaster sig over i sin seneste bog Making Sense of Life.
Men som en af USA’s førende forskere i videnskabshistorie og utrættelig spydspids for kvinder i naturvidenskab er Keller ikke fru hvem-som-helst. Hun har en lang og succesfuld karriere bag sig med ansættelser på de mest anerkendte amerikanske universiteter inklusiv New York University, Cornell, Berkeley og Princeton, og har siden 1992 været professor i videnskabshistorie og filosofi på Massachusetts Institute of Technology (MIT). Kort inden MIT modtog Keller et MacArthur Fellowship – i folkemunde ’geni-legatet’.
Hun er oprindeligt uddannet teoretisk fysiker, men da hun skiftede til biologi ventede der hende et intellektuelt chok. En afgrundsdyb forskel i tankemåde satte for Keller verden på hovedet, hvor det hos fysikere er teorien, som fortæller sandheden er det blandt biologer præcis omvendt. Eksperimenterne giver de sande og gode forklaringer, mens teorier og specielt matematiske funderede modeller dårligt værdiges et blik.

Valg af model
Omdrejningspunktet i hendes bog er, hvorfor grundlaget for ’den sande erkendelse’ er så forskellig i henholdsvis fysikkens og biologiens verdener.
Hvor matematisk enkelhed og skønhed tages som grundlaget for erkendelse blandt fysikere har matematikken endog meget svært ved at trænge igennem de fleste grene af biologien (undtagen populationsbiologi).
I den første tredjedel af bogen gennemgår Keller historiske forsøg på få has på liv og indsnævre det til en enkelt kemisk eller matematisk definition – Stephane Leducs simulering af celledeling ved diffussion, D’Arcy Thomsons beskrivelse af form og Nicolas Rashevski og siden Alan Turings matematiske biologi.
Hun viser, hvor afgørende en rolle valget af modeller har været for om disse ideer blev accepteret i samtiden og erkendt som sande. Og hvordan andre stærkere billeder siden har overtaget.
Det er metaforernes og modellernes rolle i at forstå de ofte abstrakte begreber i naturvidenskaben, som er helt afgørende. For eksempel har begrebet ’gener‘ (en term opfundet af danskeren Wilhelm Johannsen) ikke i sig selv en forklarende kraft indbygget. Det er først når billeder og modeller, som ’netværk’, ’feedback’ og ’kontrolmekanismer’ knyttes på, at en biologisk forståelse opstår. Til trods for at disse ord har en matematisk computerrelateret baggrund, har de ikke kunnet rokke ved biologernes resistens over for matematikken. Og dog.

Komplekse netværk
Keller går dybt ind i disse skrøbelige tidsåndsmetaforer, der danner grundlaget for vores erkendelse og ser på, hvordan de seneste videnskabelige milepæle inden for den molekylære genetik alligevel ser ud til at bane vej for en sammensmeltning af de to discipliner. Hun ser en ny matematisk biologi gry.
Drivkraften er den enorme kompleksitet i cellers indre og ydre interaktioner samt de enorme datamængder fra f.eks. genomsekvenserne, der i disse år tvinger genetikere og molekylærbiologer til at ty til computerne. Det er den eneste måde at få indblik i store komplekse netværk af biokemiske netværk. Samtidig har horder af matematikere og fysikere med ’livsspil’ og ’evolutionsprogrammer’ kastet sig over modellering af liv i computere.
Men på trods af disse spirer spørger Keller, om ikke netop metaforernes rolle afslører, hvor dybt i vores biologiske hjerne erkendelse er funderet i historier og billeder på det, vi kender. Om ikke vi er forført af Newtons fysik til at tro, at alt lader sig reducere til elegante og simple ligninger. Hvor meget har vi erkendt, når en computer sammenstykker en analyse af et datasæt, der er for stort og komplekst til, at vi kan overskue det?
Der er masser at hente i Kellers bog, og om man er rystet eller beroliget, enig eller uenig med hendes
pointer, kan man ikke ønske sig en mere velskrevet og kompetent indgang.

Sand erkendelse
*Evelyn Fox Keller: Making Sense of Life – Explaining Biological Development with Models, Metaphors, and Machines. 388 s., 29,95 dollar. Harvard University Press. ISBN: 0-674-00746-8

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Der er ingen kommentarer endnu