Anmeldelse
Læsetid: 4 min.

I krig og fred

David Lipskys portræt af det amerikanske militærakademi West Point skildrer to kulturer på kollisionskurs – indtil krigen mod terrorismen redder holdånden og de gamle dyder
Kultur
6. januar 2004

Ny bog
Da den feterede forfatter og Rolling Stone-journalist David Lipsky blev bedt om at skrive en artikel fra og om West Point takkede han i første omgang pænt nej. Militærakademiet, der i over 200 år har skabt USA’s dygtigste hær-officerer, havde brug for et image-boost og hyrede derfor en stribe pr-folk. Disse havde inviteret en række førende magasiner og tidsskrifter til et sjældent kig indenfor i bygningerne nord for New York City.
Lipsky troppede op på West Point, men forlod det hastigt igen. Han ønskede ikke at lege med på pr-folkenes betingelser. West Point replicerede med en invitation, der i modsætning til den oprindelige garanterede ham fri bevægelighed på området samt mulighed for selv at opstøve de personer, han havde lyst til at tale med.
Lipsky takkede ja, hvorefter besøget trak ud, indtil det endte med, at han havde fulgt den årgang kadetter, der blev indrulleret i 1998, til dørs fire år efter. Resultatet blev Absolutely American: Four Years at West Point, der giver et sjældent indblik i hverdagen på klodens vel nok mest prestigiøse militærakademi og ikke mindst en tankevækkende skildring af to kulturer på kollisionskurs.

Lykkelige soldater
For en relativt venstredrejet kulturjournalist som Lipsky, der har gjort det til sit varemærke at skrive om det amerikanske collegemiljø og interviewe unge berømtheder, blev soldaterlivet og West Points no nonsense-værdier naturligvis mødt med en god portion skepsis.
Denne blev imidlertid hurtigt gjort til skamme. Undervejs i sit ophold måtte han ligefrem erkende, at »blandt alle de unge mennesker jeg har mødt, var dem på West Point – selvom de kunne brokke sig i episke vendinger – de lykkeligste.« Akademiet«, skriver han, »var et sted, hvor alle gjorde deres bedste. Et sted hvor alle – eller i hvert fald de fleste – tog sig af hinanden. Et sted, hvor folk – intelligente, talentfulde folk – ikke var bange for at indrømme, at de ikke var drevet af penge. Et sted, hvor folk talte åbent om deres følelser og om deres forsøg på at gøre sig til bedre mennesker.«
Absolutely American er imidlertid langtfra en rekruteringsbrochure for West Point eller for den sags skyld en lovprisning af den amerikanske krigsmaskine. Udover at servere et troværdigt portræt af en flok overraskende fornuftige og stabile mennesker, der har valgt fire år på West Point i stedet for eksempelvis en vellønnet kontrakt som sportsmand eller en Ivy League-uddannelse, er Lipskys bog endt som en indsigtsfuld beskrivelse af, hvordan et samfund, der hylder individets frihed og et militær, hvis kodeks dikterer kæft, trit og retning, i fredstid har problemer med at enes om de moralske pejlemærker.
For de fleste af kadetterne er opholdet på West Point et brugbart springbræt til en god karriere i erhvervslivet. I modsætning hertil står en del af de ældre officerer, der har svært ved at skjule, at de ikke anser de fire år på West Point som et ophold, men derimod starten på en militærkarriere.
Siden Vietnam-krigens ophør har der dog været bred enighed om, at systemet måtte bøje sig for at følge med tiden.
I 1976 fik kvinder mulighed for at søge optagelse, og i 1997 afskaffede en stribe ændringer i reglementet de mest bestialske afstraffelsesmetoder og tillod bl.a. kadetterne at se tv på værelserne.
Ikke desto mindre er det stadig svært at skjule det skel, der hersker mellem den gamle militærdisciplin og det moderne unge menneskes krav om en dagligdag med kærester, PlayStations og MTV.

11. september
Inden Lipsky kommer tilbunds i spørgsmålet om, hvor meget et militærakademi kan tillade sig at slække på formerne for at tiltrække og holde på deres del af verdenhistoriens måske mest forkælede og oplyste generation, oprinder den 11. september 2001, og med ét synes det som om, at det gamle akademi og det moderne USA atter engang finder fælles fodslag.
»Jeg anede ikke, om jeg var klar, før det lort her skete. Jeg mener, jeg kom for at spille baseball, men nu ved jeg, at jeg er her for at forsvare denne nation,« fortæller en af kadetterne midt i tragedien og alarmberedskabet.
Hvad der indtil da har kunnet minde om en underholdende socialrealistisk roman fra en opbrudstid med et mylder af figurer, hvis fortid, motivation og håb ridses enkelt og effektivt op, bliver pludselig til rystende læsning om de dage, da en ukendt fjende dukker op på himlen blot 80 kilometer mod syd.
Mens emails sendes og modtages, CNN kører på skærmene i baggrunden, og kadetterne nervøst spejder mod himlen efter uidentificerede fly, sætter en samlet nation atter engang sin lid til landets mest prestigiøse militærinstitution:
»I er den første årgang i lang periode, der bliver færdige i krigstid,« siger New Yorks borgmester Rudolph Guiliani, da han holder afskedstalen for årgang 2002. »Det er en krig, der startede i min by. Og I bliver nødt til at stoppe den krig.«

*David Lipsky: ’Absolutely American: Four Years at West Point’. Houghton Miflin, 317 sider, $25.00

FAKTA
West Point
*Amerikansk militærakademi ved Hudson-floden, 80 km nord for New York. Grundlagt 1802 på initiativ af George Washington. Blandt akademiets mange studerende tælles legender som Robert E. Lee, "Stonewall" Jackson, Ulysses S. Grant og George A. Custer samt Eisenhower, Patton, Westmoreland, Schwarzkopf og Demokraternes i skrivende stund mest sandsynlige bud på en præsidentkanditat, Wesley Clark, der alle på den hårde og kontante måde har lært at besvare udstukne ordrer med et rungende "huah!". Akademiet uddannet 900 løjtnanter om året, svarende til 25 procent af hærens samlede behov. Titlen på David Lipskys bog Absolutey American refererer til den tale, præsident Roosevelt holdt ved akademiets 100-års dag i 1902: »Of all the institutions in this country, none is more absolutely American: none in the proper sense of the word, more absolutely democratic than this. Here we care nothing for the boy's birthplace, nor his creed, nor his social standing; here we care nothing save for his worth as he is able to show it.«

Følg disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her