Anmeldelse
Læsetid: 4 min.

Passagerer til Edens Have

’Engelske passagerer’ er en uhyre ambitiøs roman, der med succes blander komedie og tragedie i en tankevækkende historie om det britiske imperium
Kultur
3. marts 2005

Ny bog
Det er med store forventninger, man går i krig med Matthew Kneales Engelske passagerer. Romanen, der er den 44-årige forfatters tredje, men første på dansk, tager sit udgangspunkt i briternes kolonisering af Tasmanien og er for så vidt tematisk beslægtet med et veritabelt overflødighedshorn af prosaværker, der de seneste årtier har domineret den engelsksprogede del af det litterære verdenskort.
Allerede før Storbritanniens gradvise tilbagetrækning fra sine kolonier kort efter Anden Verdenskrig havde blandt andre E.M. Forster og George Orwell gået imperiet efter i sømmene med henholdsvis A Passage to India (1924, da. Vejen til Indien) og Burmese Days (1934, da. Burma Dage). Siden fulgte den første generation såkaldte post-koloniale forfattere, der anført af nigerianske Chinua Achebe, indiske R.K. Narayan og V.S. Naipaul fra Trinidad med kritisk pen stillede skarpt på de uhyrligheder, englænderne begik, da de ramte deres eget mørkes hjerte.
Deres arv er løftet af blandt andre indisk-engelske Salman Rushdie, australske Peter Carey og ceylonesisk-canadiske Michael Ondaatje. De tre forfatteres hovedværker – hhv. Midnight’s Children (1981, da. Midnatsbørn), Oscar and Lucinda (1988, da. Oscar og Lucinda) og The English Patient (1992, da. Den engelske patient) – er fast læsepensum på universiteternes post-colonial studies.
Briterne selv har imidlertid heller ikke afholdt sig fra at bidrage til den genre, som kritikerne i dag har døbt den ’skeptiske historiske roman’.
Blandt de navne, der fortjener at blive nævnt – og er oversat til dansk – er Marianne Wiggins, hvis kærlighedshistorie John Dollar (1989, da. John Dollar) udspiller sig i Burma i 1919, og William Boyd, der i flere af sine romaner aldrig har forladt det Afrika, han som søn af en britisk kolonist voksede op i.

I samme båd
Genren synes med andre ord nærmest at være udtømt. Ikke desto mindre lander Engelske passagerer i Danmark med en Whitbread-pris samt en plads i finalefeltet til Booker-prisen i ryggen, hvorfor man naturligvis har ret til at forvente noget ud over det sædvanlige. I 1857 sætter en engelsk ekspedition sejl mod Tasmanien i håbet om dér at finde Edens Have. Pastor Geoffrey Wilson føler sig anfægtet af den nye videnskab, der har regnet ud, at jorden er langt ældre, end Biblen fortæller. Wilson opstiller derfor sin egen teori, som han mener at kunne finde bevis for på de tasmanske klipper.
Med på turen har han blandt andre videnskabsmanden Thomas Potter, der på sin side er interesseret i at finde bevis for, at briterne er alle andre racer overlegne, samt skibets kaptajn og besætning af smuglere, der tvinges til at tage turen den halve klode rundt for at undgå at havne i fængsel. Desuden håber de på at tjene fedt på den last af cognac og tobak, de har stuvet godt af vejen i skibets skrog.
Sideløbende med denne voldsomt underholdende fortælling, der resulterer i det ene vanvittige optrin efter det andet – på et tidspunkt forsøger Wilson og Potter at overgå hinanden i prædikener for skibets besætning, hvilket kulminer med et forsøg på at hypnotisere en gris – skruer forfatteren tiden omkring 30 år tilbage, da spændingerne mellem de deporterede britiske fanger og Tasmaniens aboriginale befolkning udmøntede sig i drab og voldtæger, mens de britiske myndigheder så passivt til.

Hvide spøgelser
Specielt afsnittene, der fortælles af sønnen af en aboriginal kvinde og en hvid mand, der voldtog hende, er rystende læsning. Peevay, som han hedder, fortæller sin historie på et sprudlende sprog, der dirrer af indestængte følelser og blander lokalbefolkningens metaforer og drømmebilleder med et ikke helt perfekt britisk ordforråd (i øvrigt fint oversat af Henriette Rostrup).
Hans drøm om at finde et ståsted i verden synes håbløs allerede fra starten, hvor hans bedstemor giver ham følgende forklaring på, hvorfor det er gået galt mellem de oprindelige Roingins og de hvide spøgelser fra England: »Først var spøgelserne bare venlige, men så prøvede de at stjæle Roingins kvinder, og der udbrød kampe, bare nogle små nogen. En dag ... kom spøgelserne pludselig med tordenpinde og dræbte så mange, de kunne, halvdelen af alle Roingin, børn og det hele, og smed dem ud i havet. Senere dræbte Roingin nogle af deres, men nu var der flere spøgelser, altid flere ...«
I et brev hjem til England fortæller en hvid handelsmand, at ministeren for Kolonierne udmærket er klar over, at situationen er tilspidset, men som denne udtrykker det:
»Ikke en eneste gang er en hvid mand blevet hængt for at have dræbt en sort, uanset hvad loven siger ... der vil lyde et ramaskrig i England og især fra vores fjender. Det store stykke arbejde, vi har udført her, vil ikke betyde noget. Aviserne vil udbasunere det. Aktierne vil miste deres værdi.«

Falske myter
Engelske passagerer fortælles af en kakofoni af stemmer, der hver især bidrager med deres version af, hvad der hændte, dengang vestlige kristne forsøgte at implementere deres værdier og normer i resten af verden.
Undervejs i romanen stiller Kneale – som mange af de indledningsvis nævnte forfattere – spørgsmålstegn ved myterne om engelsk overlegenhed, ved de gængse ideer om, hvad der er civiliseret, og ikke mindst ved ideen om, at det findes én endegyldig historie, som vi alle er fælles om.
Det er for så vidt et ambitiøst ærinde forfatteren er ude i, og bortset fra enkelte optrin, der blot synes at dukke op, for at få handlingen til at hænge sammen, er Engelske passagerer endt som en ovenud vellykket roman.
Matthew Kneale blander på virtuos vis komedie og tragedie og imponerer i det hele taget med sine litterære virkemidler, der, når suset fra den episke fortælling har lagt sig, efterlader læseren med et væld af tankevækkende indtryk fra en tid og en egn, der måske ikke er så fjern endda.

*Matthew Kneale. Engelske Passagerer. Oversat af Henriette Rostrup. Rosenkilde. 368 sider. 348 kr. ISBN 87-913003-04-4

Følg disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her