Anmeldelse
Læsetid: 4 min.

En frihedskamp fuld af blodtørst, religiøs ekstase og absurd komik

Det selvsmagende og selvopofrende går hånd i hånd i ’The Good Lord Bird’. En både klog og komisk serie, der skildrer den militante kamp for at afskaffe slaveriet i årene op til den amerikanske borgerkrig set gennem øjnene på en befriet slavedreng
Ethan Hawke er forrygende i rollen som den selvhævdende helt John Brown overfor Joshua Caleb Johnson i rollen som Henrietta eller egentlig Henry, da han er en dreng, som den distræte Brown forveksler med en pige.

Ethan Hawke er forrygende i rollen som den selvhævdende helt John Brown overfor Joshua Caleb Johnson i rollen som Henrietta eller egentlig Henry, da han er en dreng, som den distræte Brown forveksler med en pige.

William Gray/ SHOWTIME/ HBO

Kultur
30. oktober 2020

Kampen for retfærdighed og mod slaveri er vild, voldsom og kompromisløs i miniserien The Good Lord Bird, som handler om den historiske person John Brown (1800-1859), der viede sit liv som fri hvid mand til at bekæmpe slaveriet.

Hans foretrukne midler var væbnede angreb og entusiastiske brandtaler. Men kampen er også så meget mere end det: Den er vanvittig, uigennemtænkt, præget af en form for religiøs ekstase og ikke altid til fordel for de slaver, der ufrivilligt bliver involveret i den. Ikke på kort sigt i hvert fald.

John Brown spilles (helt forrygende) af Ethan Hawke, der sammen med Mark Richard har skrevet serien ud fra James McBrides romanforlæg af samme navn, og man ser ham konsekvent fra en halvstor slavedreng ved navn Henrys (Joshua Caleb Johnson) perspektiv. John Brown træder på dramatisk vis ind i Henrys liv en helt almindelig dag i Kansas i 1858.

Den konflikt, der kaldes Bleeding Kansas, og som handlede om, hvorvidt det daværende territorium Kansas skulle blive til en slavestat eller en fristat, er i gang og har været det længe. Henry og hans far arbejder som henholdsvis skopudser og barber på deres ejers værtshus, og mens John Brown får klippet sit viltre skæg og pudset sine støvler, begynder han og Henrys far at udveksle bibelcitater.

John Brown føler sig pludselig kaldet til at prædike for afskaffelse af slaveriet. Det provokerer slave- og værtshusejeren Dutch Henry Sherman (David Morse), og en skudduel opstår.

‘En rigtig hvid mand‘

At John Brown sådan taler sine slavegjorte medmenneskers sag er teknisk set en heroisk gestus, men for Henry er det en tragisk begivenhed, fordi hans far bliver ramt af en kugle og dør på stedet. John Brown tager Henry med på slæb, men han er dårlig til at forstå, hvad Henrys far siger på sin sorte sociolekt, og tror derfor, at Henry hedder Henrietta. I lejren, hvor John Browns minimale guerillahær holder til, får Henry udskiftet sin sækkelignende dragt med en kjole, og fra da af opfattes han som en pige.

»Det, han troede, det troede han på. Det var lige meget, om det passede eller ej. På den måde var han en rigtig hvid mand,« konstaterer Henry nøgternt i det tilbagevendende fortællespor, der i øvrigt fungerer glimrende som kontrast til den dramatiske, nogle gange decideret satiriske handling.

Mens John Brown er en idealist, der aldrig er bleg for at stille sig op på noget højt og deklamere, hvad han mener rigtigt og forkert, er Henry mere pragmatisk anlagt. Med nul rettigheder handler livet bare om at undgå problemer. Således trækker han også hurtigt på skuldrene over sin nye officielle kønsidentitet.

Dels betyder den, at man ikke skal arbejde nær så hårdt, dels slipper man for at slås. Selv om det er nyt for ham at fryse om natten, sulte og befinde sig i livsfare, når den lille hær på et par håndfulde mænd støder på fjender, går han ud fra, at det er bedre end alternativet: at vende tilbage til sin ejer og blive solgt videre.

Åbningsscenen i The Good Lord Bird viser hængningen af John Brown, og de store linjer i handlingen vil sikkert være velkendte for et amerikansk publikum, der har hørt efter i historie. Der foregår imidlertid meget mere end bare historiske begivenheder i den picareske fortælling, som serien er.

Alle sociale interaktioner mellem karaktererne rummer næsten uden undtagelse knivskarpe iagttagelser af, hvordan uligheden gennemsyrer det hele. De to hovedpersoner rejser i de første fire afsnit nordpå. Undervejs møder de både ludere, lommetyve, soldater, slaver med forskellige overlevelsesstrategier samt den berømte tidligere slave og borgerrettighedsforkæmper Frederick Douglass (Daveed Diggs).

I New York oplever Henry det for ham helt utrolige syn af en sort kvinde, der betaler en hvid mand for at bringe is ud til isskabet, men han bemærker også, at alle ud over ham selv og butleren er hvide, til de agiterede abolitionistmøder, de går til.

Speget form for frihed

Det gør The Good Lord Bird til en både klog og komisk serie, at John Brown aldrig er et sekund i tvivl om, at han har befriet sin lille hjælper, mens den lille hjælper selv bare affinder sig med at adlyde en ny hvid og voldsparat mand.

I løbet af de første fire afsnit, der er ude nu, er det i forholdet mellem de to hovedpersoner, der i udgangspunktet vil hinanden det godt, at implikationerne af slaveri bliver problematiseret på den mest tankevækkende og subtile måde.

At kontrasten mellem den enes vilde blik og grandiose armbevægelser og den andens afventende deadpan-attitude også bidrager med en solid situationskomik er en ekstra gevinst.

At Browns modstand mod slaveriet placerer ham på den rigtige side af historien, er der ingen som helst tvivl om, men The Good Lord Bird skildrer ham hverken som en helt eller som en helgen. En rablende fanatiker med gode intentioner, mangelfuld realitetssans og tilbøjelighed til at blive mere end en lille smule høj på sig selv er, hvad John Brown fremstår som.

I et ledigt øjeblik kan han finde på at stille en høne spørgsmålet »brænder dit hjerte for retfærdighed?« Det selvsmagende og det selvopofrende udelukker overhovedet ikke hinanden i denne fremragende tragikomiske udlægning af den militante kamp for frihed og lighed, der kulminerede med den amerikanske borgerkrig nogle få år efter John Browns hængning.

’The Good Lord Bird’. Skabt af Ethan Hawke og Mark Richard på baggrund af James McBrides roman. Kan ses på HBO Nordic, hvor de første fire af syv afsnit er ude nu. Nye afsnit frigives hver søndag.

Følg disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk,
seriøs og troværdig.

Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her