Læsetid: 4 min.

Alex er død

Talende dyr. Alex var uden tvivl den berømteste af alle talende papegøjer. Han optrådte jævnligt i tv og skabte voldsomme diskussioner om det nu var sprog eller ej, det han kunne. Han døde for 14 dage siden, men heldigvis er der andre dyr tilbage der måske kan tale
Talende dyr. Alex var uden tvivl den berømteste af alle talende papegøjer. Han optrådte jævnligt i tv og skabte voldsomme diskussioner om det nu var sprog eller ej, det han kunne. Han døde for 14 dage siden, men heldigvis er der andre dyr tilbage der måske kan tale
21. september 2007

For 30 år siden købte Irene Pepperberg en tilfældig grå jaco-papegøje i en dyrehandel i Chicago. Af uddannelse var hun kemiker, men det var kommunikation mellem mennesker og dyr hun ville studere.

Hun gav sig til at træne Alex som viste sig at være en usædvanlig lærenem fugl. Det er velkendt at papegøjer og visse andre fugle er gode til at efterligne lyde, deriblandt også ord. Men kan de andet end imitere? Kan de forstå? Begriber de noget af det de 'siger'? Den stær der fuldstændig perfekt kunne fløjte afgangssignalet på en dansk togstation, vidste den også at den sendte toget af sted? Det plejer vi ikke at antage, men Pepperbergs eksperimenter med Alex er noget foruroligende.

Forbløffende færdigheder

Alex kunne imitere som en anden papegøje, og det gav han en imponerende opvisning af på et gammelt tv-show som man kan se på YouTube. Men han kunne langt mere end det.

Han lærte med tiden at genkende og benævne et halvt hundrede genstande, syv farver og fem forme. Han kunne også skelne mellem forskellige materialekvaliteter. Når Pepperberg viste ham genstand, kunne han f.eks. svare at den var blå og firkantet. Han kunne også fortælle at den var af plastik, efter at have rørt ved den med næbbet.

Alex kunne tælle til seks, og, mere opsigtsvækkende, han synes også at have haft begrebet 0, i hans engelsk "none". Og det var ikke bare tælleautomatik. Når han f.eks. blev spurgt "Hvor mange blå er der", kunne han svare rigtigt i langt de fleste tilfælde. Mellem ingen og seks.

Pepperbergs forskning er omstridt, men der er næppe tvivl om at hun har dokumenteret at papegøjer kan andet og mere end efterligne. Kyllingehjerner går ellers ikke for at være specielt intelligente, men Alex synes at have haft visse kognitive færdigheder der var på højde med chimpanser og deres mange gange større hjerne, hvis ellers sådan en sammenligning giver mening.

Det skaber nogle problemer for den almindeligt udbredte forestilling at intelligens er noget udviklingen stræber frem mod. Pattedyr er mere intelligente end fisk, og aber er de mest intelligente af alle dyr på udviklingens vej mod mennesket. Hvor kommer papegøjer pludselig ind i den model?

Sprog

Det sidste halvt hundrede år har set en voksende mængde videnskabelige eksperimenter med at lære dyr at kommunikere med os. Menneskeaberne ligger ligefor, men der arbejdes også med mange andre dyr, f.eks. elefanter og delfiner.

Man kom ikke langt med de første forsøg på at lære vores nærmeste slægtninge, bonobo, chimpanse og gorilla at tale. Abers hals er ikke indrettet ligesom vores, de kan ikke lave de samme lyde. I stedet gav man sig til at lære dem tegnsprog. Og det gik meget bedre.

Gorillaen Koko og bonoboen Kanzi er forbløffende og berømte eksempler på aber der har lært tegnsprog. Eller har de nu også det? De har unægteligt lært at kommunikere med deres mennesker, men er det sprog? Det strides forskningen om. Sprog er karakteriseret ved et stort fleksibelt ordforråd, ved sætninger hvis bestanddele, leddene, kan skiftes ud, og ved såkaldt rekursiv logik og indlejrede sætninger. Den slags er der ikke meget der tyder på at de talende dyr kan, så det er ikke sprog. Men det er sprogagtigt.

Alex Einstein

Der er mange faldgruber i studiet af dyrs evne til at kommunikere med mennesker. Det kan diskuteres hvilke af dem Pepperberg eventuelt faldt i, men når forskningen når frem til medierne er tvivlen forsvundet. Det er de menneskelignende færdigheder der er opsigtsvækkende.

Og Alex var hyppigt i massemedierne. Adskillige af hans optrædender kan ses på YouTube, og han sin egen hjemmeside.

Medierne så ikke Alex' præstationer som forsøg på at forstå hvordan sproglig kommunikation egentlig foregår, men som et eksempel på en ekstraordinært begavet papegøje. De kaldte ham 'Papegøjernes Einstein' etc. For medierne er Alex og lignende dyr exceptionelle.

Og meget menneskelige. Der rapporteres f.eks. om tilfælde hvor han rettede de andre papegøjer i laboratoriet når de "mumlede for meget" som Politiken skriver. Avisen mener også at han kunne "sammensætte lyde fra ord, han kendte, til nye ord."

Beretningen om hans sidste ord lader ikke et øje tørt. Man fandt ham død om morgenen den 7. september, og aftenen før havde han sagt til Irene Pepperberg, da hun satte ham tilbage i buret: "Opfør dig nu ordentligt. Vi ses i morgen. Jeg elsker dig."

Dyr kan ikke sprog, men kommunikere kan de unægtelig.

der udgives af Naturhistorisk Museum i Århus, gennemgår Sussie Pagh på 36 sider de kendte dyrekommunikationseksempler og forsøg på at lære dyr noget der ligner sprog. Hun beskriver Alex og andre fugles præstationer og de berømte forsøg på at lære menneskeaber tegnsprog. Der er også artikler om kæledyrs forbløffende kommunikation med deres ejere, og om robotter!

I det seneste nummer af tidsskriftet Natur og Museum

Hun holder tungen lige i munden med hensyn til hvilke menneskelige konklusioner man kan drage, selv om alle disse interessante eksempler på ikke-menneskelig men menneskeagtig kommunikation netop er forskning i vores egen oprindelse. Hvor stammer de særlig menneskelige færdigheder fra? Intelligens, sprog osv. Det spørgsmål studeres på mange forskellige måder og forsøgene på at kommunikere med dyr er et af dem og med rette opsigtsvækkende.

Læs også: Sussie Pagh: Tænker dyr. Natur og Museum nr. 2, juni 2007. Naturhistorisk Museum, Århus

Alex på nettet: www.alexfoundation.orgYou-Tube: søg på 'Alex parrot'

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Meget interrssant indlæg.

Du skriver "Sprog er karakteriseret ved et stort fleksibelt ordforråd, ved sætninger hvis bestanddele, leddene, kan skiftes ud, og ved såkaldt rekursiv logik og indlejrede sætninger." Enig. En ektra aspekt af sprog hos mennesker, er at man kan tale om genstande, som ikke er til stede, hvilket man ikke har kunnet på vise hos dyr, så vidt jeg ved, undtagen bier til en begrænset grad.

Man har også vist nok lavet lignende forsøg med visse arter af blæksprutte, som har måske lignende egenskaber som papegøjer osv. Nogle arter, i hvert fald, ser ud til at kunne kommunikere ved hurtige farveskiftnnger. Der kan læses mere på

http://www.fortunecity.com/emachines/e11/86/cephpod.html