Læsetid: 6 min.

Mesterbedrageren, der vandt de riges tillid

I Palm Beachs kreds af velhavere var ingen så feteret som det formodede investor-geni Bernard Madoff. At få lov at betro ham sine millioner krævede personlig anbefaling. I dag skønner han selv at have formøblet 50 milliarder dollar
Det var bl.a. i Palm Beach Contry Club, at Bernard Madoff har rekrutteret sine investorer.

Det var bl.a. i Palm Beach Contry Club, at Bernard Madoff har rekrutteret sine investorer.

JOE SKIPPER

17. december 2008

NEW YORK - Bernard Madoff bedrog ikke alle og enhver. Han var elitesvindler på allerhøjeste niveau og en mand med upåklagelige akkreditiver opbygget igennem årtier. I den udsøgte kreds, hvor han havde sin vante gang, anglede de rige og berømte efter at få hans opmærksomhed i håb om også at få adgang til hans mirakuløse investeringscirkus. For Madoff var ikke en emsig sælgertype. Det hændte ikke sjældent, at han afviste de country club-medlemmer, der kappedes om at smide deres penge efter ham.

Skammen over at blive afvist blev kun overgået af stoltheden hos dem, som blev ladt ind og herefter kunne prale med, at nu havde de betroet deres formue til en af finansverdenens højest respekterede investor-genier.

Palm Beachs high society er en lille verden, hvor alle med liv og sjæl går op i, hvem der er in, og hvem der er yt - ja, hvor ens sociale position står og falder med, hvem der opnår invitationer til de mest eksklusive middagsselskaber, hvem der ejer det flotteste palæ med havudsigt, sidder i bestyrelsen for de mest respekterede velgørenhedsforeninger og er medlem af de rigtige klubber. Intet under derfor, at det var i dette Florida-paradis for superrige pensionister, at Madoff fandt sine mest taknemmelige ofre, ligesom det er her, traumet over hans demaskering nu føles mest smerteligt.

Massefyringer i vente

Adskillige af Palm Beachs velhavere må nu se i øjnene, at de er aldeles ruineret af Madoffs forvaltning af deres opsparing, mens endnu flere slipper med betydelige tab.

Fire ejerlejligheder i ypperste luksusklasse er allerede sat til salg af bedragne ofre, der kæmper for at redde nogle af deres værdier, ansporet af frygt for et forestående brandudsalg af dimensioner. Også lokale pantelånere melder om øget gang i butikken, efterhånden som stadig flere rige klienter søger at opnå kortfristede lån for at redde sig tid til at få styr på deres finanser. Hundeluftere, gartnere og andet tjenende personale mumler om, at massefyringer er i vente.

Og så er der jo country clubben i Palm Beach (årskontingent: 250.000 dollar), i hvilken Madoff har været et fremtrædende, om end utilnærmeligt medlem siden 1996.

Tilsyneladende har en tredjedel af dens 300 medlemmer skudt penge i Madoff Investment Securities, enten fordi de kendte ham direkte eller blev anbefalet til ham af nogle af klubbens mest ansete medlemmer. Også sidstnævnte blev offer for bedraget og har mistet formuer.

"Det er rædsomt, rædsomt - dette her. Det er alt, hvad jeg har at sige," sagde Ruth Shapiro til New York Times i weekenden.

Hendes 95-årige mand og deres svigersøn Robert havde lovprist deres golfkammerats forunderlige investeringssystem, som med et urværks regelmæssighed havde givet dem et afkast på 11-13 procent i over et årti, og i hele denne periode havde venner og bekendte tryglet dem om at blive introduceret for Madoff.

'En virkelig tragedie'

Palm Beach Contry Club er indbegrebet af eksklusivitet. Ud over kontingentet forventedes medlemmerne i modsætning til kutymen i de fleste andre institutioner af samme art at yde bidrag til velgørenhed.

Klubben blev stiftet i 1959 af velhavende jøder, som ikke havde kunnet vinde indpas i de andre klubbers angelsaksiske kliker, og den er også overvejende jødisk i dag, hvilket er grunden til, at jødiske hjælpeorganisationer er blandt ofrene for Madoffs gigantiske pyramidespil.

"Det er ikke kun storinvestorer, som er ramt," pointerer Harvey Pitt, den tidligere formand for Securities and Exchange Commission (SEC), Wall Streets tilsynsmyndighed.

"Der er mange velgørenheds- og fondspenge involveret i dette her, og det er den virkelige tragedie."

Tabet gøres op

Medlemmerne af klubben og af den nærliggende Boca Rio Golfklub, hvor Madoff også opererede, og andre Palm Beach-borgere gør nu deres tab op. Flere har mistet alt, og nogle af de rigeste kan have mistet hundredvis af millioner dollar.

Madoffs netværk af ofre er sandsynligvis lige så omfattende som det netværk af kontakter, han opdyrkede igennem næsten fem årtier, hvor hans karakter - selv blandt dem, som kendte ham bedst - forekom ulastelig.

Som jurastuderende ved Hofstra Law School indledte han sin karriere med 5.000 dollar, han havde tjent som livredder - en så ydmyg begyndelse som nogen og lige præcis den slags stof, som så mange Wall Street-grundlæggermyter er gjort af. Han vandt ry som pioner inden for handel med elektronik og bidrog til at udvikle Nasdaq-aktiemarkedet for teknologivirksomheder og blev endda dets formand.

I en alder af 70 var han - frem til sin sensationelle anholdelse i torsdags - en af giganterne i finansbranchen med en absolut nøgleposition i skæringspunktet mellem erhvervsliv og filantropi.

Hans egen velgørenhedsorganisation, som finansierede adskillige filantropiske foretagender i utallige amerikanske byer, må nu imødese en vanskelig fremtid.

Brandeis University i Boston, New York Public Theatre, Gift of Life Bone Marrow Foundation, New Yorks Yeshiva University (USA's ældste jødiske læreanstalt) ... listen over begunstigede er lang.

Regnskaber bag lås og slå

Hvordan kunne han slippe af sted med det? De sindrige detaljer i Madoffs bedrag vil blive gransket i mange måneder fremover, og indtil videre har de oplysninger, FBI har fået fra Madoff selv og hans sønner, været sparsomme. Skønnet på et tab på 50 milliarder dollar stammer alene fra ham, og selv om han vides at have drevet sit spil i årevis, står det ikke klart, om der kan udpeges et enkelt fatalt øjeblik, hvor han overskred grænsen fra legitimt at forvalte sine klienters penge til at fuske med bøgerne. Vi vil muligvis aldrig få at vide, hvad der drev ham - om det var et umætteligt begær efter penge og status eller frygten for at miste begge dele.

Hans sønner, som ringede til politiet, da deres fader havde aflagt tilståelse onsdag aften, fortæller, at de overlod den overordnede styring af investeringsfirmaet til ham, og at han altid holdt regnskaberne bag lås og slå. Der er mange mysterier på 17. etage af den læbestiftsformede Midtown Manhattan-bygning, hvor Madoff Investment Securities har til huse, og hvor bevæbnede vagter nu er udkommanderet, mens efterforskere arbejder sig gennem papirdyngerne.

Og dog var der blinkende advarselslamper. Da en avisartikel rejste kritiske spørgsmål til Madoffs ekstraordinære investeringsafkast i 2001, inviterede han investorer til at gennemgå talmaterialet, som de dog sagde god for. Også SEC, Wall Streets tilsynsmyndighed, efterforskede dele af hans virksomhed i 2005 og 2007 og konstaterede mindre, men ikke graverende uregelmæssigheder uden at komme på sporet af noget større. Og Aksia, et firma, der rådgiver hedgefonde, frarådede sidste år sine klienter at entrere med Madoff, efter at de havde konstateret, at hans regnskaber blev revideret af et firma på tre personer, der opererede fra et lille lejet kontor i en nordlig forstad.

Julegratiale

Og alligevel blev pengene ved at vælte ind. Åbenbart falder det ikke Wall Street ind at stille spørgsmål, så længe profitterne indløber til tiden. Ja, faktisk var Madoffs afkast blevet så tillokkende, at banker og hedgefonde fra hele verden pressede på for at få deres del af kagen. Fairfield Greenwich, en kapitalfond oprettet af Walter Noel fra Connecticut, en af Madoffs forretningsbekendtskaber, kanaliserede halvdelen af sine aktiver over i Madoffs fond og skabte en stor del af sit eget ry ved at bryste sig af sin direkte adgang til Madoffs mirakler. Og ud over at investere direkte, lånte også flere europæiske banker penge til velhavende klienter, som havde kontakt til det formodede investorgeni.

Indtil for nylig genererede Madoffs omfattende netværk en syndflod af penge, hvormed han kunne betale alle dem, som ville trække deres midler ud. Men så kom kreditkrisen og børskrakket. De store spillere havde tabt så meget på dårlige investeringer, at de nu måtte realisere deres gode investeringer, og Madoff blev pludselig præsenteret for et samlet krav fra sine klienter på syv milliarder dollar. Intet under, at hans venner fortæller, at Madoff i den senere tid var begyndt at ligne en jaget mand.

Sidste tirsdag foretog han så det usædvanlige skridt at uddele flere hundrede millioner dollar i bonus til sine ledende medarbejdere som et tidligt julegratiale. Det var et tegn på, at spillet var ude, og at han ville tilgodese sine løjtnanter, før håndjernene blev lagt på. Pengene nåede dog aldrig at komme til udbetaling. I dagligstuen på hans Upper East Side-lejlighed påhørte hans chokerede sønner, Mark og Andrew, sidste onsdag hans tilståelse. Og da de kort efter ringede til FBI, kom det største svindelnummer på Wall Street i nyere tid for dagens lys.

© The Independent og InformationOversat af Niels Ivar Larsen

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Ja, hvad kan man sige? Som Krugman i NYtimes: "What we're looking at now are the consequenses of a world gone madoff".

Undrer, hvor mange skandinaviske bankdirektører, der har investeret indlånernes penge i Madoff.

Der er helt madoff.

Inger Sundsvald

Det jeg frygter mest er, at staten/div. kommuner er blevet anbefalet af ryggesløse personlige konsulenter, til at betro aktiverne i hænderne på den slags anløbne personer, i håb om at ’velfærden’ kunne reddes ad den vej.