Læsetid: 5 min.

Præsidentens afroamerikanske muse

Uden den afroamerikanske stemme kan man ikke forstå USA's kultur og historie, siger digteren og essayisten Elizabeth Alexander, der i dag vil læse sit til lejligheden skrevne digt op for sin ven, USA's 44. præsident, Barack Obama
Elisabeth Alexander får formentlig et større publikum, end nogen anden digter har haft, når hun i dag læser sit digt til Obama højt ved hans indsættelse.

Elisabeth Alexander får formentlig et større publikum, end nogen anden digter har haft, når hun i dag læser sit digt til Obama højt ved hans indsættelse.

CJ Gunther

20. januar 2009

BOSTON - Barack Obama er en politiker, der ikke alene har ordet i sin magt, men som også værdsætter retorikkens betydning for en leders evne til at kommunikere med borgerne. Det afspejler sig i hans skelsættende taler om patriotisme og racisme fra valgkampen 2007-08, ligesom han betoner det i sine erindringer Arven fra min far.

Det er derfor ikke overraskende, at Obama som den kun tredje af USA'S 44 præsidenter har bedt en digter skrive og oplæse et digt i anledning af den historiske begivenhed, som USA og verden er vidne til i dag: Indsættelsen af den første sorte præsident.

At Obamas valg faldt på den afroamerikanske digter, essayist og professor i engelsk litteratur på Yale University, Elizabeth Alexander, kommer næppe heller som den store overraskelse.

Elisabeth Alexander tager som poet udgangspunkt i sin etniske og kulturelle identitet og søger i sin digterkunst at gøre det specifikke universelt. Sagt på latin: e pluribus unum, og frit oversat: trods forskelligartethed, er vi alle ens. Den idé er et gammelt amerikansk credo, som Obama brugte som fundament for sin valgkampagne og som han håber at kunne føre ud i livet som præsident.

I tråd med tidsånden

Elizabeth Alexander er med andre ord en digter, som falder fint i tråd med den nye tidsånd i Washington. Her tilbragte hun nogle af sine barndomsår på den samme skole, som Obamas to døtre nu går på. Og Alexanders far rådgav præsident Lyndon Johnson - en sand helt i det afroamerikanske samfund - om udformningen af borgerretslovene i 1960'erne.

Elisabeth Alexander er gift med en afrikaner - en eritreansk kunstner - og dermed knyttet til det gamle kontinent, ligesom hendes ven Barack Obama er. Alexander fik tilmed sit første barn på samme tid som Michelle Obama i Chicago, og venskabsbåndet mellem de to familier er derfor stærkt.

"For mig er afroamerikansk kultur og historie kernen i vort lands historie. Man kan sige, at den afroamerikanske stemme er kvintessensen af den amerikanske stemme. Uden den kan man ikke forstå vores historie," siger Elisabeth Alexander til Information.

- Det er overraskende let at hive meninger ud af dine digte. Du synes at lægge stor vægt på at bruge et klart og koncist sprog. Vil du anvende samme form i dit digt til Obama?

"Jeg lægger stor vægt på klarhed, men det betyder ikke enkelthed. Det smukke ved poesi er, at læseren kan vende tilbage til et digt flere gange og få en ny mening ud af det. Man læser for at få en oplevelse."

- Ingen anden digter i verdenshistorien har formentlig haft så stort et publikum, som du vil få i dag - milliarder af mennesker. Det må pålægge dig store krav om klarhed?

"Ja, på den ene side kan jeg ikke tænke på hver eneste person - hvem de er, og hvordan de tolker et ord. På den anden side er jeg mig bevidst, at dette er et digt skrevet i forbindelse med en specifik begivenhed, hvor jeg henvender mig til mange mennesker. Jeg ved ikke præcis, hvordan man gør det, men det har indgået i mine overvejelser."

Brobygning

- Sprog og retorik er magtfulde midler, som præsidenter kan bruge til at bevæge folk med. Hvilken forskel vil vi se mellem George W. Bush og Obama i den forbindelse?

"Obama går meget op i sproglig formulering; han forstår, at sprog er ensbetydende med magt, og at kommunikere præcist er en værdi i sig selv. Det har ikke været Bushs styrke. Jeg tænker ikke på hans klodsede syntaks og gale brug af gloser. Nej, det handler om hans upræcise anvendelse af sproget, hvilket hindrede ham i at fremme sine idéer på en effektiv facon, og som af og til kunne føre til katastrofale misforståelser," siger Elisabeth Alexander og fortsætter:

"Obama søger gennem sine præcise formuleringer at udvise respekt for andre mennesker og deres intelligens. Han skjuler ikke nogen mening mellem linjerne; i stedet præsenteres tilhørerne for hans uforbeholdne standpunkt. Og i kraft af hans ønske om at bygge bro mellem partier og interesser i det amerikanske samfund får sproget en endnu større betydning. I bund og grund anmoder Obama folk, der ikke har noget til fælles, om at lytte meget intenst til hinanden og prøve at finde ud af, hvad de har sammen. Det kan man ikke gøre, hvis ens retoriske evner ikke er veludviklede."

Kunst i Det Hvide Hus

- Har du læst Obamas digte, som han skrev i en alder af 19 år i New York?

"Ja, jeg er begejstret for, at han gjorde det som ung mand. Det gør mange unge selvfølgelig, fordi de er kontemplative mennesker. Det er, hvad jeg ønsker hos en leder - én, der reflekterer."

- Harvard-universitetets rektor sagde for nylig, at man i økonomiske krisetider bør styrke kunst og kultur. Tror du, at præsident Obama er enig i det?

"Det er en vidunderlig måde at anskue kunst på. I den kreds af digtere, som jeg tilhører, håbede vi alle, at Obama ville udpege en poet til indsættelsen, fordi det vil sende et signal om hans forståelse for kunstens betydning. I et tv-interview har han sagt, at han og Michelle vil invitere digtere, musikere og andre kunstnere til at optræde i Det Hvide Hus. I grunden er det billigt for en regering at støtte kulturlivet. Men desværre er kunst underfinansieret i USA i forhold til andre vestlige lande."

- Du kender Barack og Michelle Obama godt. Er de interesserede i kunst? Læser de skønlitteratur? Går de på museer?

"De er dannede mennesker. De taler ofte om musikkens betydning for dem. Barack Obamas bogliste er meget eklektisk og forskelligartet. Han læser, fordi læseoplevelsen udvider hans horisont og ændrer hans syn på verden. Han ved, at alle kan lære noget gennem læsning, og at det især er vigtigt for politikere, som skal tænke på livets fundamentale spørgsmål, og hvis beslutninger påvirker mange mennesker. Han ved, at bøger kan bistå ham. Derfor er det så spændende, at Obama nu skal være vores præsident."

Bliv opdateret med nyt om disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her

Anbefalinger

anbefalede denne artikel

Kommentarer

Der er ingen kommentarer endnu