Baggrund
Læsetid: 3 min.

Kenneth Boulding sprængte økonomifagets rammer for at tale om grænser

Den britiske økonom var også filosof, systemteoretiker, digter, aktivist og kritiker af den grænseløse vækst
Udland
8. oktober 2018
Økonomisk videnskab er ikke værdifri, det er en moralvidenskab, sagde Kenneth Boulding

Sofie Holm Larsen

»Jeg blev født den 18. januar 1910 i Seymour Street 4, sidevej til London Road, Liverpool, Lancashire, England, Storbritannien, Europa, Verden, Solsystemet, Universet.«

Sådan skrev Kenneth Boulding som barn sin adresse. Det gav ham ifølge eget udsagn stor tilfredshed således at minde om sin placering i en større sammenhæng. Og denne sans for sammenhæng kom til at præge hans alsidige virke som økonom, moralfilosof, socialforsker, systemteoretiker, digter og fredsaktivist.

Efter studier i bl.a. økonomi på Oxford University slog Boulding sig fra 1937 ned i USA, hvor han over årene virkede ved flere universiteter og fra 1967 fast på University of Colorado.

Hans tidlige bidrag til mainstreamøkonomien i bl.a. lærebogen Economic Analysis fra 1941 handlede bl.a. om udbud og efterspørgsel og om at søge syntese mellem keynesiansk og neoklassisk økonomisk teori. Men den dominerende tænkning i en stadig mere matematisk økonomisk videnskab blev hurtigt en spændetrøje for ham.

Økonomisk videnskab er ikke værdifri, det er en moralvidenskab, sagde Kenneth Boulding, i pagt med Adam Smith.

»Ingen videnskab af nogen slags kan holdes fri af etiske overvejelser,« skrev han og betonede, at vore handlinger er bestemt af en omskiftelig og påvirkelig blanding af kærlighed, hengivenhed og god vilje på én side og ond vilje og vrede på en anden side – alt det der negligeres i den klassiske økonomis reduktion af mennesket til en rationel aktør, drevet af egennytte.

Hvor andre økonomer blev stedse mere specialiserede, søgte Boulding i sine mange bøger og artikler at kæde økonomi sammen med andre discipliner i en bredere systemanalyse. Han var ikke marxist – brød sig ikke om Marx’ betoning af klassekamp – og tog i stedet del i ikkevoldeligt fredsarbejde, herunder som medorganisator af universitetsprotester mod Vietnamkrigen.

Rumskibsøkonomien

Bouldings syn på økonomien som indlejret i noget større var drivkraften bag hans tiltagende fokus på at se den økonomiske videnskab i sammenhæng med den økologiske og på at betragte økonomien som redskab til at fremme etiske og økologiske værdier.

Hans mest berømte tekst er således essayet The Economics of the Coming Spaceship Earth skrevet i 1966, nogle år efter den amerikanske zoolog Rachel Parsons første advarsel om miljøødelæggelsen i The Silent Spring, men seks år før Romklubbens berømte rapport Grænser for vækst.

  • Kenneth Boulding.
  • 1910-1993.
  • Lancerede billedet af jorden som et lille rumskib på rejse i universet.

I The Economics of the Coming Spaceship Earth introducerer Boulding billedet af Jorden som et rumskib, et lukket system med begrænsede ressourcer på rejse gennem universet. Over for det billede står den hidtidige forståelse af økonomien som en åben og grænseløs ’cowboyøkonomi’ karakteriseret ved hensynsløs, udbyttende, romantisk og voldelig adfærd.

»I cowboyøkonomien opfattes forbrug som en god ting og produktion ligeså, og økonomiens succes måles på størrelsen af produktionsfaktorernes gennemstrømning (…) I rumskibsøkonomien er gennemstrømning på ingen måde noget ønskværdigt, men skal tværtimod ses som noget, der bør minimeres frem for maksimeres,« skrev Boulding.

Han betoner her vigtigheden af at holde fokus på ressourcekapitalens størrelse og bevarelse frem for på ressourcegennemstrømningen, der – omsat til penge – var og stadig er det, der måles med BNP.

»Ideen om at både produktion og forbrug er dårligt snarere end godt, er meget fremmed for økonomer, der har været besat af begrebet om indkomststrømme på næsten fuldstændig bekostning af begrebet om kapitalbevarelse.«

Analysen i rumskibsessayet var den samme, der lå bag Kenneth Bouldings udbrud i anden sammenhæng:

»Den, der tror, at eksponentiel vækst kan fortsætte uendeligt i en begrænset verden, er enten skør eller økonom.«

Kenneth Boulding døde i 1993. Hans grænseoverskridende videnskabelige indsats og hans mange udfordringer til den konventionelle tænkning i økonomkredse hindrede ikke, at han både blev valgt som præsident for American Economic Association og nomineret til Nobelprisen i økonomi, foruden Nobels fredspris.

Anbefalet læsning:

Kenneth Boulding: The Economics of the Coming Spaceship Earth.

I: H. Jarrett (ed.) 1966. Environmental Quality in a Growing Economy. Johns Hopkins University Press.

Serie

Vi tager økonomien tilbage

Økonomien er taget fra os. Vi forstår den ikke og har ikke magt over den. Og når vi ikke forstår økonomien, kan vi ikke stille dem, der har magten over den, til regnskab – endsige forandre den.

Seneste artikler

Følg disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her