Nyhed
Læsetid: 3 min.

Skolestyrelse i West Virginia protesterer mod ’uafhængig’ miljøkonsulent med flosset renommé

Rockwool og skolestyrelsen i amtet, hvor koncernens nye fabrik skal ligge i West Virginia, er raget uklar om gennemførelsen af en uafhængig undersøgelse om sundhedsfaren for børn i nærliggende skoler. Valget faldt på et konsulentfirma, der er berygtet for at blåstemple produkters sikkerhed i strid med videnskabelig forskning
Udland
3. april 2019

Rockwool er raget uklar med de lokale skolemyndigheder i et amt i delstaten West Virginia, hvor den danske isoleringsproducent sidste efterår påbegyndte bygningen af en fabrik, der vil ligge i kort afstand fra fire skoler med i alt 3.000 elever.

Årsagen er uenighed om udvælgelsen af en miljøkonsulentfirma, der på et videnskabelig grundlag skal udarbejde en vurdering af, hvorvidt kemikalier og partikler – udledt af to 62 meter høje skorstene – vil udgøre en sundhedsfare for skoleeleverne.

Efter fem måneders søgning i henhold til kriterier udarbejdet af et udvalg nedsat af skolestyrelsen og Rockwool faldt valget i januar på firmaet Gradient i Cambridge, Massachusetts. Men kort efter fandt en lærer på en af skolerne kompromitterende artikler om selskabet skrevet af tænketanken Center for Public Integrity, magasinet Atlantic Monthly og webavisen Texas Tribune.

I artiklerne fremføres det, at Gradient har et ry for at blive hyret af store amerikanske koncerner til at blåstemple deres produkters sikkerhed.

»Det er et miljøkonsulentfirma, der arbejder på vegne af industrien, og dets opgave består i at rakke ned på miljøforskning,« sagde Joel Schwartz, professor på Harvard University, der forsker i helbredsskadelige industriprodukter, til Texas Tribune i 2015.

I 2008 hævdede Gradients forskere i en undersøgelse, at en særlig type kræft ikke fremkaldes af eksponering for asbest. Tobaksrygning skulle være årsagen. Det, til trods for at forskere for længst havde afvist denne teori. Gradients undersøgelse var bestilt af selskaber, der blev sagsøgt for at have eksponeret kræftpatienter for asbest.

I en artikel offentliggjort på Center For Public Integritys website hedder det:

»Gradient tilhører en type miljøkonsulentfirmaer, som forsvarer deres klienters produkter hinsides det godtroende. Det er endda villigt til at forkaste forskning i sundhedsfaren ved asbest, arsenik og bly.«

Firma trækker sig

Information har bedt Rockwools globale informationschef Michael Zarin, der er medlem af udvalget nedsat af skolestyrelsen, om en kommentar.

»Gradient blev udpeget af et udvalg nedsat af skolestyrelsen, og valget blev truffet på grundlag af strenge evalueringskriterier,« skriver Zarin i en e-mail.

Da oplysningerne om Gradients anløbne renommé kom frem i januar, trak firmaet sin ansøgning tilbage. Herefter meddelte Zarin i et brev til skolestyrelsens formand, at Rockwool nu på egen hånd vil hyre »et stærkt kvalificeret konsulentfirma«, og at Rockwool vil benytte de samme evalueringskriterier, som udvalget blevet enig om i 2018.

»Vi vil ikke gå på kompromis med kvaliteten,« lød det fra Rockwools repræsentant. Han anførte, at beslutningen blev taget, fordi koncernen ikke ønsker at bruge fem måneder mere til at finde et nyt konsulentfirma.

Men en uge senere protesterede skolestyrelsens formand, Dr. Bondy Shay Gibson, mod Rockwools beslutning. »Deres initiativ vil ikke være uafhængigt,« skrev hun i et brev og henviste til, at netop uafhængighed var styrelsens oprindelige betingelse for samarbejdet med Rockwool om at evaluere helbredsfarerne.

Gibson udtalte herefter, at skolestyrelsen nu vil søge at trække sin godkendelse af skattelettelserne, tilbudt af Jefferson County og delstaten West Virginia, tilbage. Men det er usikkert, hvorvidt sådant et træk vil få nogle negative konsekvenser for aftalen. En organisation startet af modstandere af Rockwools fabrik, JC Vision, har et søgsmål mod skattelettelserne kørende ved lokale domstole.

En talsmand for Jefferson County skolestyrelse oplyser, at der ikke har været nogen kommunikation mellem skolestyrelsen og Rockwool siden begyndelsen af februar.

»Hele formålet med at engagere skolesystemet i udvælgelsesprocessen var at indhente en evaluering, der er acceptabel for begge sider. Det altafgørende præmis er, at miljøkonsulentfirmaet skal være være uafhængigt af industrien,« siger kommunikationsmedarbejder for Jefferson Countys skoler Hans Fogle til Information.

Fogle tilføjer: »Zarin har lovet os, at Rockwool vil udbedre eventuelle defekter, hvis et konsulentfirma finder der er en sundhedsfare for børnene.«

Ingen tiltro

Det løfte stiller imidlertid ikke forældre til skolebørnene tilfredse. Skolestyrelsen er siden juli sidste år blevet bombarderet med protester, der modsætter sig Rockwools planer.

Amanda Foxx er mor til fire børn mellem seks og 12, hvis skoler vil befinde sig mellem 1,5 og tre km fra fabriksskorstenene.

»Vi flyttede fra Idaho til dette idylliske sted sidste år, bl.a. fordi det er kendt for sin rene luft. Min mand og jeg har allerede besluttet, at vi flytter væk, hvis Rockwools fabrik bliver til noget. Vi bliver nødt til at beskytte vores børn,« siger Amanda Foxx.

Hun anerkender, at salg af deres nykøbte hus vil påføre dem en finansiel belastning, men føler, de ikke har andet valg. »Vores børn er knuste over det.«

I de seneste årtier er tiltroen til amerikansk industri faldet drastisk efter afsløringer af sundhedsfarlige udledninger gennem årtier.

»Jeg stoler ganske enkelt ikke på disse virksomheders garantier. Vi afroamerikanere har meget dårlige erfaringer med industrien og med politiske institutioner,« siger Arthena Roper, der er nyvalgt medlem af skolestyrelsen.

Følg disse emner på mail

Vores abonnenter kalder os kritisk, seriøs og troværdig.
Få ubegrænset adgang med et digitalt abonnement.
Prøv en måned gratis.

Prøv nu

Er du abonnent? Log ind her